Libros incunables: qué son, características y listado de los primeros libros impresos

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Los libros incunables son obras indispensables en la historia de la literatura. Descubre qué son, sus orígenes, su historia y sus características más importantes. Además, te dejamos un listado de los primeros libros impresos más relevantes del mundo.

La tecnología ofrece opciones para acceder a diversas publicaciones, pero aún hay lectores que prefieren lo tradicional. Variados textos están presentes en las bibliotecas y librerías mundiales, pero existe la curiosidad de conocer sobre los primeros libros impresos, conocidos también como libros incunables. La aparición de la imprenta en el siglo XV cambió el curso de la historia, al publicarse textos con particularidades propias de ese tiempo y que hoy se consideran una joya.

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Hablamos sobre los libros incunables; qué son, su origen y los rasgos que caracterizan estos escritos. También, podrás conocer los 50 incunables más destacados que se encuentran alrededor del globo.

¿Qué son los libros incunables?

Primero, hay que saber qué significa incunable. Proviene del latín incunabulae, (“en la cuna”), término relacionado con las primeras publicaciones surgidas dentro del proceso de modernización en la técnica de la impresión.

La definición de incunables refiere a ejemplares impresos en el siglo XV en Europa, posterior a la invención de la prensa móvil por el alemán Johannes Gutenberg. En algunos países el significado de incunables se orienta a las primeras ediciones originadas en cada uno de ellos.

¿Hay diferencia entre incunable y códice? Sí, pues el códice es todo manuscrito datado hasta el medioevo, y entre sus rasgos están los relatos con escritura pictográfica y el uso de pieles, papiros o pergaminos para su creación. Gran parte de ellos reposa en la biblioteca del Vaticano, donde se archivan los escritos de la Iglesia Católica.

Los autores de los incunables realizaron todo trabajo: desde manipular la prensa, encuadernar, empastar, editar hasta agregar ilustraciones. Eran dueños de su propia tipografía, siendo pioneros en el establecimiento de imprentas entre 1450 y 1501. Algunos de ellos eran Gutenberg, Nicolás Jenson, William Caxton y Aldo Manucio, considerados como unos verdaderos artesanos que dieron el significado de impreso a los textos originados en sus talleres.

Características de los libros incunables        

Muchos aspectos hay que examinar para saber qué es un incunable, los cuales marcan la diferencia entre las obras anteriores y posteriores a las del siglo XV. Siendo así, conocer las características de los incunables es bastante útil para saber identificarlos correctamente.

Estilo

Los incunables cuentan con marca de agua o filigrana, visible al trasluz y que servía como sello del autor/abricante de la obra. Se distinguen también por sus márgenes antiguos, caracterizados por un espacio en blanco que veces era usado para agregar comentarios, notas, opiniones, ilustraciones y otros aspectos.

El texto de los incunables era sin espacios ni uso de la regla gramática del punto y aparte. La línea única era aplicada a libros de literatura y el cuerpo a dos columnas era propio de las obras filosóficas, religiosas y jurídicas.

En cuanto a la tipografía, se usó la letra gótica para obras de tipo religioso y jurídico, y la humanística o romana para la literatura clásica. Estos libros tampoco cuentan con abreviaturas, se buscaba una lectura más cómoda y apoyada en una tipografía sin complicaciones.

Por último, la utilización de letras, números o signos para la paginación, fue el antecedente de la foliación moderna.

Forma

En cuanto a las características de forma, vale decir que el papel usado para obtener una publicación más económica y que fuera accesible a más personas. El colofón apareció después de creados los primeros libros impresos. Si te preguntas qué es un colofón, es un párrafo que con los datos representativos del texto: título, autor, lugar y año de publicación e impresor. La definición de colofón está relacionada con lo que hoy actualmente es la reseña de un libro.

Similarmente a cómo se usa hoy, la portada era empleada para preservar el libro e identificarlo con facilidad. En ella aparecía el título, un dibujo y un resumen de la obra. Por su parte, la contraportada era una página en blanco para proteger el texto de suciedades, y después era utilizada para dar a conocer algunos datos del ejemplar.

La ilustración era aprovechada para hacer entender los ejemplares en la población con dificultades para leer. Compuesta por iniciales y orlas hechas a mano pero que, por su elevado costo, se transformaron en grabados entallados. En los libros incunables hay representaciones gráficas con motivos vegetales, humanos, clásicos, figuras animales.

Los primeros libros impresos son valorados con exorbitantes costos. El precio de libros incunables depende de sus detalles, algunos de ellos cuentan con atributos atractivos. Por tanto, se estiman estas obras entre los 7 y 65 millones de euros.

Los 50 primeros libros impresos más importantes

Puedes estar preguntándote ¿cuál fue el primer libro impreso? A continuación, encontrarás el listado con 50 ejemplos de libros incunables catalogados como los más trascendentales de la historia.

Biblia de Gutenberg (1454)

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Ejemplar de la Biblia de Gutenberg exhibido en la Biblioteca Pública de Nueva York. (Joshua Keller / Creative Commons CC BY – SA 2.0)

Publicada en Alemania, la Biblia de Gutenberg es considerada el primer libro impreso. También conocida como la Biblia de 42 líneas por tener dicha cantidad de líneas en cada página, está valorada por 65 millones de euros, siendo el libro más caro de todos.

Para referirse a la imprenta, entre las frases del libro de Gutenberg encontrados en el uno de sus colofones se encuentra: “Es una prensa, ciertamente, pero una prensa de la cual fluirá en flujos inagotables. A través de él, Dios difundirá su palabra…”

Orator de Cicerón (1485)

Este compendio de obras del político y filósofo romano fue impreso en Venecia (Italia) de la mano de Andreas Torresanus y Bartholomeus de Blavis, socios en la principal imprenta de la localidad.

Sinodal de Aguilafuente (1472)

Es el primer incunable español, impreso en Segovia por Juan Parix de Heidelberg. Esta publicación compiló las actas del sínodo diocesano convocado por el obispo Juan Arias Dávila en la villa de Aguilafuente. El original reposa en la catedral de Segovia.

Tirante el Blanco (1490)

Publicado en Valencia de manos de Joanot Martorell, se trata de un libro de literatura con las vivencias de Tirante en su formación como caballero. Originalmente impreso en catalán, fue traducido 21 años después al español en Valladolid.

Crónicas de Núremberg (1493)

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Libro de Crónicas de Núremberg en la Biblioteca del Seminario Católico de Strasburgo, Francia (Claude Truong – Ngoc / Creative Commons CC BY – SA 3.0)

Recopilación de fuentes antiguas hechas por el bibliófilo Hartmann Schedel, natural de Núremberg. Fue financiada por el empresario de la localidad Sebald Schreyer, difundida en latín y alemán e ilustrada por Michael Wolgemut; contiene la historia de la humanidad desde su creación hasta 1492.

Fasciculus temporum (1479)

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Edición expuesta en el Museo Catharijneconvent, Países Bajos (Sailko / Creative Commons CC BY – SA 3.0)

Editada por el germano Werner Rolevinck, es un texto sobre pasajes del desarrollo histórico del mundo. En ella resalta el uso de numerosas ilustraciones y fue difundida tanto en alemán, flamenco, francés como en latín.

Summa Theologiae (1493 – 1495)

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Detalle del lomo de Summa theologiae (MoNostralgic / Creative Commons CC BY – SA 2.0)

Los escritos de santo Tomás de Aquino fueron impresos en Venecia por Bonetus Locatellus y Octaviani Scoti. Es un tratado de teología escolástica original del siglo XIII.

De Proprietatibus Rerum (1480)

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Interior del libro De Proprietatibus rerum (UVicLibraries / Creative Commons CC BY – SA 2.0)

Enciclopedia medieval creada por el franciscano Bartolomé Ánglico en el siglo XII e impresa en Francia por Heinrich Mayer, fue impresa en latín, alemán, francés y adaptada al castellano por Vicente de Burgos.

Gramática de la lengua castellana (1492)

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Edición de 1776 de la Gramática de la lengua castellana (Bibioteca Nacional de España / Creative Commons CC BY – SA 2.0)

Texto impreso de autoría de Antonio de Nebrija, es otro de los incunables españoles y el primero orientado al estudio de la lengua castellana y sus reglas gramaticales.

 Postilla super totam Bibliam (1472)

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Detalle en cubierta del Postilla super totam Bibliam (Rüdeger Schopf / Creative Commons CC BY – SA 2.0)

Original de Nicolás de Lyra e impreso en Estrasburgo (hoy Francia) y en Venecia por Octaviani Scoti (1488), se trata de comentarios del autor relacionados con la Biblia.

La Escala Espiritual (1539)

La obra de San Juan Clímaco es considerada como el primer incunable americano, impreso en México. Si bien se encuentra fuera del contexto del siglo XV, es la publicación que dio inicio a los textos surgidos en América.

 Manipulus curatorum (1475)

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Cubierta del Manipulus curatorum (British Library / Creative Commons CC BY – SA 2.0)

Es la primera obra con colofón completo entre los incunables españoles. Elaborado por Mateo Flandro; obra original de Guido de Monte Rotherio, esta edición fue también la primera en imprimirse completamente con estilo gótico.

Liber Sextus Decretalium (1484)

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Cubierta del Liber Sextus Decretalium (British Library / Creative Commons CC BY – SA 2.0)

Las disposiciones del papa Bonifacio VII fueron compiladas en este ejemplar, publicado en Venecia por Bernardini de Benaliis. Este volumen en uno de los antecedentes del derecho canónico.

Primeras Ediciones Peruanas y Sudamericanas entre 1584 – 1619

Esta colección de 39 incunables peruanos reseña el encuentro entre los conquistadores españoles y los incas, teniendo como peculiaridad el uso de la gramática de la lengua quechua propia de la civilización originaria.

Satyrae (1740)

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Detalles de la portada del Satyrae (Elie Vinet / Creative Commons CC BY – SA 2.0)

La obra de Francisco Botello de Moraes y Vasconcelos se trata de uno de los primeros libros impresos escritos por un portugués miembro de la Real Academia Española. La sátira en latín es una reprimenda a los vicios sociales de aquel entonces.

Sueño de Polífilo (1499)

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Facsímil del Sueño de Polífilo (Graferocommons / Creative Commons CC BY – SA 3.0)

Obra de Francesco Colonna, fue editada en Venecia por Aldo Manucio. Esta alegoría griega romántica está caracterizada por sus hermosas ilustraciones, como si de espectaculares cuadros impresos se tratara.

Sermones de laudibus sanctorum (1489)

Elaborado por el reconocido fraile franciscano Roberto Caracciolo, la obra de corte litúrgico y de sermones fue publicada en Nápoles gracias a Mathias Morauum.

Misal de Constanza (1473)

Este es un misal romano que se creía impreso por Gutenberg, lo que lo hubiese ubicado como el primer libro impreso del mundo. Pero estudios posteriores determinaron que se editó en Basilea por Johannes Koch.

Código de las costumbres marítimas (1484)

Estas ordenanzas marítimas creadas en el medioevo fue impresa por vez primera en Barcelona en el siglo XIV. Su versión en catalán se considera uno de los incunables españoles, publicada por Nicolás Spindeler.

Los Fueros de Valencia (1493)

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Los Fueros de Valencia en exposición en el Palacio de Cervelló, Valencia (Joanbanjo / Creative Commons CC BY – SA 2.0)

Estas leyes que rigieron el Reino en cuestión, fueron promulgadas originalmente en 1261 por Jaime I, fundador de la monarquía valenciana. La sesión de las Cortes fue impresa por Pedro Hagembach en catalán.

El Salterio de Maguncia (1457)

Es otra de las obras de corte religioso creadas en la imprenta de Gutenberg, de la mano de sus ayudantes Peter Schöffer y Johann Fust en la localidad alemana mencionada en el título.

 Biblia de Koberger (1483)

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Ilustración de la Biblia de Koberger (John Belushi / Creative Commons CC BY – SA 2.0)

Fue la novena versión de la Biblia impresa en alemán y la segunda editada en Núremberg; firmada por Anton Koberger, ricamente decorada con ilustraciones y grabados.

Crónica de los emperadores y reyes desde el nacimiento de Cristo (1476)

Esta es una copia de la crónica de Jakob Twinger impresa por Johann Bämler en Augsburgo. Cuenta con la filigrana del taller en cuestión, varias xilografías y toques propios del tipógrafo alemán.

Cancionero de Barcelona (1500 – 1599)

Esta importante fuente musical con temática litúrgica, compuesta por 190 hojas fue publicada en latín y español, por lo que se cataloga como incunable. Se resguarda en la biblioteca de Catalunya.

Quadragesimale (1495)

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Cubierta del Quadragesimale (British Library / Creative Commons CC BY – SA 2.0)

Otro libro litúrgico en latín creado por Johannes Gritsch y salido de la imprenta de Lazzaro Soardi, ubicada en Venecia.

Fábulas de Esopo (1476)

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Ilustración en las Fábulas de Esopo, fascímil publicado en Madrid, 1929 (Stevensaylor / Creative Commons CC BY – SA 2.0)

Estas reconocidas fábulas originarias del siglo VI a.C., fueron reproducidas en numerosas oportunidades, siendo el primer incunable el de Heinrich Steinhöwel, traducido en latín y alemán en Ulm.

Apocalipsis de San Juan (1470)

Esta obra salió de un taller alemán y consta del último libro de la Biblia, acompañada de xilografías y otras técnicas para ilustrar el texto.

En elogio del Serenísimo Fernando, Rey de España, “Bética” y Soberano de Granada, sitiador, victorioso, triunfante… (1494)

Consta de una narración de Carlo Verardi relacionada a la campaña militar sobre Granada y la traducción al latín de la carta de Cristóbal Colón relatando su viaje a América en 1492. Fue reproducida en Basilea en el taller de Johann Bergmann.

La Nave de los Necios (1494)

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Pasaje ilustrativo de La Nave de los Necios (Psychonaut / Creative Commons CC BY – SA 2.0)

El viaje marítimo de 112 necios que representan un tipo de conducta humana es relatado en este libro, impreso en Alemania por el abogado Sebastian Brant Fue una de las obras mejor ilustradas del siglo XV y gozó de gran popularidad.

Extractos de las Décadas de Flavius Blondus (1494)

Basado en el libro del mencionado historiador italiano, Giovan Marco Cinico de Parma reeditó y firmó este incunable dedicado a Alfonso II de Aragón, rey de Nápoles. Reseña la decadencia del imperio romano.

Historia de Roma (1499)

Original de Apiano de Alejandría, esta edición fue encargada a Carolus Hylarii Fatarius, previa traducción del griego al latín de Pier Candido Decembrio. Impresa en Italia.

Salmos de David (1489)

Tres volúmenes encargados por Matías I Corvino de Hungría a Antonio Sinibaldi, para su biblioteca personal. Con la muerte del monarca, la colección llegó a los Médici, reconocidos por auspiciar a científicos y artistas. También llamada Salterio corviniano, contiene el Nuevo Testamento de forma íntegra.

Antigüedades judías (1465)

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Magnífica ilustración de Antigüedades judías (Maître du Josèphe / Creative Commons CC BY – SA 2.0)

Finamente ilustrado por el artista francés Jean Fouquet, fue una edición creada para Jacques d’Armagnac, duque de Nemours a partir del escrito original de Flavio Josefo, que narra las experiencias de los judíos desde la creación hasta su enfrentamiento contra los romanos en el 66 d.C.

Libro de horas (1455)

Dos volúmenes de oraciones para los laicos fueron impresos en los Países Bajos por Simon de Varie con imágenes de Jean Fouquet.

Horas de Notre Dame (1470)

Libro también orientado al público laico para orar, fue editado en latín por William Wyelant en Bélgica, con las respectivas ilustraciones vistosas.

Libro de horas de Trivulzio (1470)

Elaborado por Nicolás Spierinck en Bélgica, se trata de un libro litúrgico publicado en latín que actualmente es atesorado por la cultura neerlandesa.

El libro del corazón perdidamente enamorado (1457)

Obra literaria de romance alegórico y poesía, fue escrita por Renato I de Nápoles y Jerusalén en Francia, inspirado en el contexto medieval.

Espejo del gobierno (1476)

Manuscrito elaborado por Jacobo Philippo Bergomensis en Baviera, Alemania. De temática filosófica, política y jurídica, esta publicación fue ilustrada por el pintor Bertoldo Furtmeyr.

Tres libros sobre la vida (1489)

Con autoría del teólogo Marsilio Ficino, este escrito trata sobre filosofía. Fue una de las tantas obras encargadas por Matías I Corvino de Hungría que pasó a los Médici después de la muerte del rey.

Lancelot, el caballero de la carreta (1470)

Novela retórica del francés Chrétien de Troyes que consta de cuatro volúmenes encargados por el duque de Nemours. Ambientada en la época medieval.

Sobre vírgenes y otras obras (1489)

Escrito por Santo Ambrosio, obispo de Milán, esta edición fue publicada en Italia posterior a su reescritura por Antonius Martinus. Relata la vida y experiencia cristiana.

Comentarios de Domizio Calderini sobre obras de Juvenal, Estacio, Ovidio y Propercio (1500)

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Cubierta del libro Comentarios de Domizio Calderini (Fae / Creative Commons CC BY – SA 2.0)

El autor opinó sobre las obras latinas de los escritores mencionados. El libro fue encargado en Italia para engrosar la Biblioteca Corviniana, disgregada por toda Europa después de la muerte del monarca húngaro.

Las sibilas y los profetas que predicen a Cristo el Salvador (1500)

Manuscrito de temática religiosa redactado e ilustrado en Francia por Jean Poyer, perteneció al archivo de Máximo I de Baviera, quien lo consideró una obra de arte.

Tragicomedia de Calisto y Melibea (1520)

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Detalle de portada del libro Tragicomedia de Calisto y Melibea o La Celestina (Joseluis / Creative Commons CC BY – SA 2.0)

Conocido también como La Celestina, es uno de los incunables españoles más importantes de su tiempo. La novela fue impresa por Fernando de Rojas, expandiéndose su publicación en otras ciudades de Europa.

Relación del espantoso terremoto que agora nuevamente ha acontecido en las Indias en una ciudad llamada Guatimala (1541)

Otro libro americano surgido de la primera imprenta establecida en México y escrito por Juan Rodríguez, narra los acontecimientos de la antigua Guatemala, hoy capital del país homónimo.

Un libro relacionado con la naturaleza de las cosas. Preguntas naturales en siete libros (1490)

Original de Beda, el Venerable, este libro de ciencias e historia natural fue reeditado en idioma latín en Hungría para formar parte de la Biblioteca Corviniana. Se desconoce su impresor.

Tesoro de sabiduría. De la Creación al 138 d.C. (1470 – 1480)

Obra producida en la ciudad de Brujas por Willem Vrelant y Loyset Liédet. Publicada en francés, fue uno de los tantos libros encargados por los mecenas de esa época. Orientado a la geografía e historia.

Las expediciones de ultramar de los franceses contra los turcos y otros sarracenos y moros en el extranjero (1475)

Historia de la campaña militar de Carlomagno sobre Jerusalén en 1396 y  el sitio de Constantinopla en 1402, fue editada en italiano, francés y latín por Georges Chastellain y Sébastien Mamerot en Francia.

Horas de Loftie (alrededor de 1450)

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Detalle ilustrativo en las Horas de Loftie (César Ojeda / Creative Commons CC BY – SA 2.0)

Libro litúrgico producido en holandés en los Países Bajos por parte de los maestros de grisallas de Delft. Su nombre hace referencia al reverendo W. J. Loftie, dueño de la obra.

Las Bucólicas, las Geórgicas y la Eneida (1460)

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Facsímil del libro Bucólicas, las Geórgicas y la Eneida que reposa en la Universitat de Valencia (Graferocommons / Creative Commons CC BY – SA 3.0)

Reescrito por el italiano Niccolò d’Antonio e ilustrado por Apollonio di Giovanni, este libro original de Virgilio es una de las novelas de literatura latina y poesía dramática más importantes de su tiempo.

Los libros incunables son un preciado tesoro debido a su importancia histórica. Las particularidades de los primeros libros impresos son objeto de estudio para conocer la evolución de la escritura; gracias a ellos se sabe qué significa impreso, cuál era la calidad de estos contenidos, qué es el colofón de un libro y muchas otras características de los libros incunables. El significado de incunables ha variado con el tiempo, pero indica a toda obra originada en el siglo XV, siendo los textos primigenios del gran universo de libros que actualmente acompañan y nutren nuestros saberes.

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Referencias:

  • Hellinga, L., Goldfinch, A., Davies, M., & British Library. (1999). Incunabula: Studies in Fifteenth-Century Printed Books. British Library.
  • Jensen, K., British Library, & University of London. (2003). Incunabula and Their: Printing, Selling and Using Books in the Fifteenth Century (K. Jensen, Ed.; 1.a). British Library.
  • Suire, E., Benevent, C., Buttay, F., & Cadilhon, F. (2020). Le monde de l’imprimé en Europe occidentale 1470–1680. Armand Colin.

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