Robert Crumb: vida y arte del padre del cómic underground para adultos en Estados Unidos

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Esta es la vida de un excéntrico obsesionado que dibuja para evadir las ideas suicidas y que se descubrió a sí mismo a través del LSD. Nos adentramos en el apasionante mundo de Robert Crumb.

Robert Crumb es uno de los genios sobresalientes del siglo XX, así como quizás el más fiel representante de una generación que intentó cambiar el mundo sin violencia y a través del arte. Especialmente recordado por ser el creador del Gato Fritz, con sus 87 años, R. Crumb vive en Francia y continúa produciendo cómics, así como escuchando blues y rememorando todas las experiencias de sus buenos y malos “viajes”.

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Robert Crumb, biografía del artista

La vida de Robert Crumb está llena anécdotas que ameritan ser narradas por capítulos, ya que cada faceta de su apasionante historia constituye una enriquecedora aproximación a este genial personaje, nacido en Filadelfia a mitad de la Segunda Guerra Mundial, que alcanzó su mayoría de edad en plena efervescencia del movimiento hippie.

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Foto de Robert Crumb en el año 2014 (Jaquen / Creative Commons Attribution Share Alike 4.0 International License)

La familia Crumb

El matrimonio formado por Charles V. Crumb (1914-1982) y Beatrice Hall (1920-1997) tuvo cinco hijos: Carol (1941-2020); Charles (1942-1992); Robert (1943); Maxon (1945); y Sandra (1946-1998). De acuerdo a todas las biografías, éste fue un hogar problemático: por un lado, el padre que, además de ser excesivamente estricto, regresó emocionalmente afectado de la Segunda Guerra Mundial y le daban incontenibles arranques de ira; y por el otro, la madre, marcadamente conservadora y católica, que sufría de depresiones y era dependiente de las anfetaminas.

Esta situación familiar dejó profundas huellas en todos los hijos, pero el más afectado fue Charles, el mayor de los varones. Era depresivo como la madre y pasó sus últimos años encerrado en casa, sucio y sin dientes, rodeado por un montón de gatos. Debía estar medicado y las píldoras le causaban impotencia, por lo que no quería saber nada de mujeres. Desde joven había tenido conductas extrañas e intentó suicidarse varias veces, hasta que finalmente lo logró cuando estaba por cumplir 50 años.

Por su parte, Maxon, el menor, se dedica a dibujar y también ha publicado una novela sobre el incesto y el sadismo.  Vive en San Francisco, practica el ascetismo, se ejercita como faquir, sufre de epilepsia, y afirma que no puede tener relaciones sexuales, ya que las mismas constituyen un disparador para las convulsiones. Adicionalmente, según dicen, ha estado involucrado en algunas historias turbias.

En cuanto a R. Crumb, él mismo ha confesado que era un joven solitario y rechazado cuando estudiaba la secundaria y que siempre ha necesitado dibujar para liberarse de la depresión y de la ideas suicidas. Dice que le cuesta relacionarse con el sexo femenino y, por otro lado, es evidente su obsesión hacia las mujeres de piernas gruesas y nalgas prominentes, lo cual puede observarse en todos sus cómics.

El arte de Robert Crumb se remonta a su adolescencia y se debe fundamentalmente a Charles, quien organizó una especie de empresa familiar, constituida por los cinco hermanos, en la que los varones dibujaban y las hembras administraban. Adicionalmente, Maxon se encargaba de salir a vender las historietas entre los vecinos y Charles dirigía toda la operación. En aquella época los dibujos de Robert Crumb eran totalmente diferentes, aunque él comenta que siempre tuvieron cierto toque grotesco.

Esta experiencia fue la base de su vida profesional posterior y le sirvió, en primera instancia, para conseguir un trabajo como dibujante de tarjetas de felicitación en Cleveland (Ohio), a dónde el joven Robert Crumb partió en 1962, cuando contaba con 19 años.

La década de 1960

A principio de los años 60 se inicia el movimiento hippie en Estados Unidos, conformado por jóvenes que se oponían al orden establecido, promovían el vegetarianismo, el contacto con la naturaleza y la vida en comunidad, y protestaban contra la Guerra de Vietnam (1955-1975). Por otra parte, practicaban el amor libre y consumían drogas. Especialmente, estaban de moda las drogas psicodélicas o alucinógenas, como el ácido lisérgico o LSD, que les permitía estimular los sentidos y experimentar “viajes”.

Aunque Robert Crumb nunca participó de lleno en este movimiento, ni se llegó a vestir a la usanza de los hippies, sus cómics están impregnados de esta contracultura. De hecho, el Cómic Underground es una forma radical de oponerse al conservadurismo de la época y rebelarse contra las estrictas y falsas normas morales, por lo que estuvieron prohibidos y hasta fueron perseguidos por el gobierno.

Una de sus anécdotas respecto a los hippies es que, a su pesar, uno de los más famosos eslóganes de este movimiento nació justamente de uno de los cómics de Robert Crumb que llevaba por nombre Keep On Truckin‘, publicado en el primer número de la revista Zap Comix en 1968, y que se traduciría como “mantente en marcha”. Esta historieta estuvo inspirada en una pieza lírica titulada “Truckin My Blues Away” del cantante de blues llamado Blind Boy Fuller, quien había fallecido en 1941

Los hippies imprimieron camisetas y calcomanías con la frase y la misma aparecía en carteles por todas las ciudades, lo que no era del agrado de Crumb, e igualmente proclamaron que el caricaturista era “el dibujante hippie más querido de Estados Unidos”. Tiempo más tarde, la empresa automotriz Toyota ofreció a Crumb 100.000 dólares para usar el lema en su campaña publicitaria, pero el autor lo rechazó.

Otro vínculo de Crumb con los hippies fue su estrecha amistad con Janis Joplin, la primera mujer que interpretó canciones de rock and roll, con una voz única e irrepetible. Joplin era famosa desde 1967 en Estados Unidos, pero se dio a conocer internacionalmente a través de su participación en el apoteósico Festival de Woodstock, que se llevó a cabo desde el 15 al 18 de agosto de 1969 a las afuera de Nueva York, y donde por cierto circuló un poster dibujado por el adorado creador de cómics.

Robert Crumb y Janis Joplin se conocieron a raíz de que la empresa discográfica Columbia Records lo llamó para hacer la carátula del disco titulado Cheap Thrills (1968), de la banda Big Brother and The Holding Company, de la que Janis era vocalista, y posteriormente dibujó otra portada por la que no quiso cobrar nada, cuando ya ella estaba con la Kozmic Blues Band. La muerte de la estrella en 1970, a consecuencia de una sobredosis de heroína, afectó muchísimo a Crumb.

Al igual que muchísimos jóvenes de la generación de 1960, Robert Crumb no escapó al consumo de LSD. Él comenzó a consumir esta droga en 1965, cuando tenía 22 años, y confiesa que en ese momento se quebró la división entre su consciente e inconsciente, haciendo que cambiara totalmente su concepción de los dibujos y descubriendo una faceta diferente de sí mismo. Y es a partir de este momento que comienzan a surgir los personajes más famosos del considerado padre del Cómic Underground para adultos.

Matrimonios

La primera esposa de Robert Crumb fue Dana Carol Morgan (1941-2020), a la que conoció en 1964 mientras trabajaba como ilustrador de tarjetas de felicitación en Ohio. Con ella tuvo su primera experiencia sexual y se casaron al poco tiempo, pero éste fue un matrimonio bastante accidentado, producto de la juventud, de la época, y sobre todo del consumo de drogas. En 1967 Crumb abandonó su trabajo y también a su esposa, comenzando una carrera loca por diferentes ciudades de los Estados Unidos.

Se reconcilió con Dana en 1968, año en que nació su hijo Jesse, pero Crumb siguió en sus locuras, permaneciendo poco tiempo en su casa y manteniendo relaciones con muchas mujeres, entre ellas la artista plástica Kathy Goodell, con quien estuvo durante cinco años. En esa etapa los Crumb vivían en una propiedad que Robert había comprado en San Francisco y Dona también se echó un novio llamado Paul quien, según narra el propio Crumb, vivía con ella en la casa grande, mientras que él ocupaba una pequeña cabaña que habían construido.

Finalmente, Dana y Robert se divorciaron en 1973, cuando el pequeño hijo tenía 5 años de edad. Con el tiempo, Jesse se convirtió en un reconocido artista plástico, que se hizo especialmente famoso por una colección de retratos realizados en la década de 1990. Desgraciadamente, el día de Nochevieja del año 2017, tuvo un trágico accidente en una autopista del norte de California. Quedó en estado de coma y murió el 3 de enero de 2018 en la Unidad de Cuidados Intensivos del Mercy Medical Center de Redding (California), donde había sido internado después de la colisión.

R. Crumb contrajo matrimonio nuevamente en 1978 después de varios años de concubinato con su actual pareja, Aline Kominsky (1948), también dibujante de cómics, que además es pintora y escultora. Se conocieron en 1972 en la ciudad de San Francisco, a través de una pareja de amigos que, sorprendidos al ver el parecido de un personaje de Crumb con Aline, los presentó. La hija de Robert y Aline, que se llama Sophie y también es artista de cómics, nació en 1981 en California, pero desde 1991 viven todos al sur de Francia.

Aspectos relevantes a partir de la década de 1970

Después de su divorcio de Dana, Crumb comenzó un período de sanación. Se alejó del mundo compulsivo y, desde una granja retirada, comenzó a colaborar con algunas publicaciones desarrollado historias biográficas. También creó su propia banda de música, llamada Cheap Suit Serenaders, donde él tocaba el banjo, lanzando el primer disco en el año 1974.

Este grupo musical evocaba el jazz de los años 20, así como blues y música rural del siglo XIX, con exitosas presentaciones en vivo. La banda todavía tiene vigencia y, aunque su fundador ya no participa, todavía se presentan en una sala dedicada a la música folklórica en la Bahía de San Francisco, rememorando los viejos tiempos de los blues de Robert Crumb.

En 1981, para revivir el Cómic Underground, que había decaído, Crumb se dedicó a editar una revista llamada Weirdo con trabajos propios y también de otros artistas, la cual se distinguía por su toque humorístico. Este magazine duró hasta el año de 1993 y tuvo en su haber 28 ediciones, siendo Aline Kominsky uno de sus directores. 

A partir de la década de los 80, Robert Crumb comenzó a ser considerado como un exponente destacado del arte estadounidense y sus dibujos fueron publicados por revistas prestigiosas tales como People y Newsweek. Así mismo, el Museo de Arte Contemporáneo de Nueva York incluyó su obra en algunas exposiciones.

El cómic de Crumb ha sido especialmente reconocido en España, ya que se han publicado muchos de los libros de Robert Crumb traducidos al español. Además, el insigne creador recibió la distinción del Premio Haxtur del Principado de Asturias en el año 2010, y también en el Festival de La Rosa de Bilbao del año 2013 fue merecedor de un reconocimiento por su larga trayectoria como representante del humor underground. Igualmente, Crumb en Madrid ha sido largamente homenajeado, a través de múltiples eventos con exposiciones, charlas y ponencias.

Robert Crumb, el gran ilustrador del Cómic Underground

Pasearse por toda la obra de Robert Crumb es sumamente interesante, pero ésta se pierde de vista en cuanto a la gran cantidad de personajes y cómics, así como libros, ilustraciones y colaboraciones, por lo que a continuación se reseña lo más destacado de su creación.

Fritz el Gato

Fritz el Gato es un personaje que nació en la adolescencia de Crumb y que posteriormente fue renovado y relanzado en la revista Help! en 1965. Es uno de los más famosos cómics de gatos que se conocen y una de las creaciones más importantes en la vida de su autor. El cómic del gato Fritz se refiere a un personaje en etapa universitaria, que se involucra en el mundo de las drogas y de la política y se mete en numerosos líos.

Mr. Natural

Mr. Natural es otro de los personajes estrella de Robert Crumb y apareció por primera vez en el año 1967 en una publicación underground de Philadelphia. Se trata de un profeta calvo y de barba larga, vestido con una túnica blanca, que predica y vende pepitas de la sabiduría. Sus discursos religiosos giran alrededor de la perversión del mundo y la necesidad de la devoción a Dios y la vida natural para lograr la salvación. Sin embargo, es un gran estafador que ama el lujo, los placeres y la buena mesa.

Joe Blow

Joe Blow fue uno de los personajes más polémicos de Robert Crumb, que denunciaba la hipocresía de la moral estadounidense de una forma descarnada. Apareció en 1969 y fue inmediatamente prohibido, recogidos todos los ejemplares de Zap Comix #4 y hasta hubo detenciones de libreros y distribuidores. La historieta se refiere a un alto ejecutivo que, después de un arduo día de trabajo, hace orgías incestuosas en su casa con el lema de: “familia que se acuesta unida, permanece unida”.

Sketchbook

Sketchbook de Robert Crumb es el nombre de una colección de cinco volúmenes de historietas que aparecieron desde 1964 a 1998. Son cómics protagonizados por varios personajes obsesionados con el sexo, donde se presentan situaciones y escenas insólitas. Se dice que todos estos libros son autobiográficos y reflejan las fantasías sexuales de su autor, quien las plasmó crudamente a modo de catarsis. Igualmente, transmiten sus miedos y dificultades para establecer relaciones con las mujeres: ellas aparecen voluptuosas y fuertes, mientras que los hombres suelen ser raquíticos e insignificantes.

Tráeme tu amor

Entre los años 1975 y 1984 destacan las ilustraciones de Robert Crumb a varios relatos de Charles Bukowski, creador del Realismo Sucio, el cual se refiere a un estilo y también a la temática. El Realismo Sucio se puede resumir en la frase del mencionado autor: “los hospitales, las celdas y las putas son las universidades de la vida”. La obra más famosa de Bukowski con dibujos de Crumb es “Tráeme tu amor”, que trata sobre una mujer internada en un psiquiátrico. Robert Crumb y Bukowski se conocieron en 1975, cuando el primero colaboraba con la revista de cómics para adultos Arcade, en la que el escritor publicaba sus textos.  

Breve Historia de Estados Unidos

Este trabajo de Robert Crumb, publicado en 1979 y conocido también como Breve Historia de América, es un conjunto de 12 dibujos que se salen de su típico estilo underground y reflejan una crítica a los cambios físicos que han experimentado las ciudades, perdiendo su belleza natural y convirtiéndose en selvas de cemento. En una oportunidad, opinando sobre el tema, Crumb también comentó que la sociedad moderna estaba mediatizada y alienada, produciendo gente atontada que sólo mira televisión.

Kafka

Kafka es un libro biográfico, tipo historieta, sobre el famoso escritor judío, de nacionalidad checoslovaca, Franz Kafka (1883-1924), cuyo guión fue elaborado por David Zane Mairowitz e ilustrado por Robert Crumb. La obra fue publicada en 1993 y se refiere a la vida y obra del autor de Metamorfosis, narrando sus fobias así como todo lo relacionado con su compleja personalidad. Se ha considerado que Robert Crumb y Kafka forman un binomio perfecto, ya que sus intrincadas psiquis guardan mucha relación.

Génesis

El libro del Génesis de Robert Crumb fue publicado en el año 2009 y es el último trabajo que ha llevado a cabo el padre del Cómics Underground, el cual le tomó más de cuatro años. Esta historieta narra la primera parte de la Biblia desde un punto de vista crítico, y en ella Crumb pone de relieve que las Sagradas Escrituras están plagadas de incoherencias y de violencia, descubriendo a un Dios vengativo y cruel, además de machista.

Obras sobre Robert Crumb

La obra de Robert Crumb marcó una época en la cultura estadounidense y su figura es una de las más relevantes del siglo pasado, siguiendo aún vigente en el presente. Sobre Crumb, o relacionados con su trabajo, se han producido tres largometrajes, lo cual es realmente muy poco para su trayectoria y lo importante de su legado, pero seguramente lloverán las películas, documentales y libros cuando algún día fallezca.

El Gato Fritz

El Gato Fritz fue llevado a la pantalla grande y la película se estrenó en 1972, escrita y dirigida por Ralph Bakshi, quien fue también el director de El Señor de Los Anillos en 1978. Fue un largometraje animado para adultos clasificado con censura X, ya que se consideraba casi pornográfico, y por esta razón también se le llamó “El Gato Caliente”.

Las características del personaje se respetaron en su totalidad, ya que el protagonista es un gato estudiante universitario que se enfrenta a los problemas de la época: drogas, amor libre y enfrentamientos políticos debido a las diferentes posiciones ideológicas.

Resultó un film muy exitoso en términos taquilleros, sin embargo Robert Crumb estuvo totalmente en desacuerdo y decepcionado ya que, según él: Fritz era demasiado violento; el discurso político no era correcto; y la película estaba ambientada en Nueva York y no en San Francisco. Por este motivo decidió matar al gato y, en un siguiente capítulo del dibujo animado, Fritz es asesinado por una ex amante.

Crumb

Este título corresponde a un documental de Robert Crumb, donde también aparece toda la familia. Se estrenó en el año 1994 y el director fue Terry Zwigoff, amigo de Robert, quien además tocaba violonchelo en la banda Cheap Suit Serenaders. Cuando se exhibe por primera vez esta película de Robert Crumb, él ya vivía en Francia y Charles había muerto, pero Zwigoff estuvo 9 años filmando, por lo cual en están todos en la cinta menos el padre, y las hermanas que no quisieron salir.  

Este es un documento histórico de gran valor, que recoge la voz de los hermanos y de las dos esposas de Robert Crumb, además de la novia Kathy Goodell y la madre. Se grabó en varias locaciones de San Francisco, tiene una duración de 120 minutos y ganó varios premios, entre ellos el de mejor fotografía. Por otra parte, fue muy bien recibido por el público, tanto en Estados Unidos como en Europa.

American Splendor

Ésta es una película de cine basada en el cómic American Splendor, el cual es una creación autobiográfica del guionista Havey Pekar con dibujos de R. Crumb. El film es una comedia de ficción y fue estrenado en el año 2003. Se refiere a un empleado gris que se aburre con su trabajo y descubre, a través de un dibujante de postales llamado Robert Crumb, que puede cambiar su vida.

Además de estar Crumb involucrado en el cómic original y aparecer como personaje en el largometraje, otro elemento llamativo es que la música de la película incluye una canción de la banda Cheap Suit Serenaders, titulada Chasin´ Rainbows (persiguiendo arcoíris).  Por otra parte, la cinta estuvo nominada a los Premios Óscar como mejor guión adaptado, aunque el galardón se lo llevó El Señor de los Anillos.

La historia de Robert Crumb es realmente apasionante y lo narrado es apenas un corto resumen sobre su vida. Para entender mejor a R. Crumb hay que adentrarse en lo que significó la década de 1960, de la que él es uno de sus más destacados representantes.

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