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Áreas urbanas: qué son, características, zonas y principales diferencias entre los espacios urbanos y rurales

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Las áreas urbanas son entornos construidos por el hombre en donde habitan numerosas personas, con diversidad de razas, pensamientos y estatus social o económico. Este factor cultural junto a factores ambientales del entorno, inciden en el comportamiento y la salud de sus pobladores. Entendamos por qué la tendencia a migrar hacia los espacios urbanos y qué caracterizan una ciudad.

La población en espacios rurales no detiene su incremento, en el 2010 a nivel mundial se superó el record de ocupación en 50 por ciento; mientras la Organización Mundial de la Salud, calcula que en el 2030, seis de cada diez personas vivirán en ciudades, y en el 2050, serán siete. Estas cifras nos llevan a muchas interrogantes de por qué resulta tan atractivo para el hombre el traslado y convivencia en áreas urbanas. Veamos a continuación el significado de población urbana, cuáles son las características de población rural y la diferencia entre rural y urbano.

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¿Qué son áreas urbanas?

Las áreas urbanas son formadas por un grupo de municipios cercanos, con poca tierra libre de infraestructuras y edificios. Abarcan usos residenciales, comerciales, industriales y conservan una alta densidad poblacional, que depende de cada país.  La Oficina del Censo de EE. UU., por ejemplo, delimita como grupos urbanos la reunión de entre 2 mil 500 a 50 mil personas.

Esencialmente, la palabra urbano significa un área construida por el hombre pero no existen acuerdo sobre el aspecto demográfico, en este sentido algunos países tienen su propia definición:

  • Kenia: un asentamiento humano urbanizado y compacto con una población de al menos 2.000 personas definidas sin tener en cuenta los límites de las autoridades locales.
  • Reino Unido: un áreas de uso de suelo urbano de 20 hectáreas o más con 1.500 o más residentes.
  • Estados Unidos: Un área urbana se referirse a dos tipos de área: áreas urbanizadas de 50 mil o más personas y grupos urbanos de al menos 2 mil 500.
  • China: utiliza un sistema de clasificación estadística, lo que significa que la definición de área urbana no es fija. Cambia según la forma en que se recopilan los datos.

La División de Población de las Naciones Unidas (DPNU) reconoce esta dificultad de clasificar los asentamientos por lo que no existe una definición fija de qué significa urbano y que decidir qué es urbano es algo subjetivo, puesto que a medida que crecen los asentamientos, se les cambia el nombre o se fusionan.

Grado de urbanización

En virtud de que las definiciones nacionales se separan de un país a otro, resulta complejo comparar las áreas conforme a las fronteras y aprender de las políticas utilizadas por cada país. Tampoco se hace posible comparar otros indicadores urbanos.

Algunos gobiernos aprueban un mínimo de población para definir un área urbana, como en el caso de Dinamarca con 200 personas, pero en India no puede ser menor a 5 mil y en China a 100 mil personas, todos entendemos las razones. Otros países prefieren designan áreas urbanas por decisión administrativa; mientras en otros, es determinado por el empleo sectorial o la provisión de infraestructura y servicios.

No obstante, para facilitar las comparaciones internacionales una coalición de seis organizaciones presentó una nueva definición global de ciudades, pueblos y áreas semidensas, que fue aprobada por la Comisión de Estadística de la ONU. Así el Grado de Urbanización es recomendado como método comparativo.

Elementos de un área urbana

Además del álgido tema poblacional, las zonas urbanas tienen características comunes. Las personas relacionan el termino urbano con carreteras, edificios, tiendas, oficinas, cableado eléctrico y sistemas de alcantarillado. Pero existen otros elementos que identifican estas áreas y las acerca o separa de lo qué son las zonas rurales:

  • Geografía: Se refiere a la tierra en la que se construye un asentamiento, es decir, una urbe pudiese estar en un terreno con pendiente suave, orientado al sur, con un suelo que drene bien, un suministro de agua de un manantial local o en el recodo de un río.
  • Ubicación: Se refiere a la ubicación del asentamiento en relación con lo que lo rodea; es decir, una ciudad podría estar ubicada a lo largo de la costa, al final del valle de un río, en el otro extremo de una cuenca carbonífera.
  • Función: Se refiere a las razones de su ubicación y existencia. La función urbana incluye: Centros administrativos (oficinas gubernamentales); industrial, transporte (puertos, trenes, aerolíneas); comercial, residencial, financiero (bancos, compañías de seguros, etc).
  • Uso del suelo: su uso vinculado con la función. El principal uso del suelo es residencial e industrial. También para espacio abierto (parques, riberas de ríos); instalaciones deportivas; transporte local (carreteras, ferrocarriles, sistemas de metro); servicios gubernamentales y sociales (bibliotecas, escuelas, hospitales) y otras infraestructuras.

¿Cómo surgieron las áreas urbanas?

Si nos preguntamos si el proceso de crecimiento de las zonas urbanas es producto de un comportamiento planificado o espontáneo; la respuesta es que históricamente, las ciudades se han desarrollado espontáneamente gracias a una combinación de crecimiento natural e inmigración de áreas rurales que condujo al aumento de la población en las ciudades.

Esto en el caso de ciudades de países pobres, donde su población recibe ingresos muy bajos  y se suele mantener en el tiempo un desarrollo urbano rápido y natural. El peor de los resultados es la escasez de viviendas adecuadas, y las necesidades de construir casas por cuenta propia propician la formación de barrios marginales o asentamientos informales, que generalmente no cuentan con servicios básicos inicialmente. Además los residentes no son propietarios de la tierra y no pagan el alquiler por lo que son asentamientos ilegales.

Por otro lado las ciudades modernas de los países ricos son minuciosamente planificadas y el crecimiento poblacional con altos ingresos es más lento o en declive, incluso en estas áreas urbanas los gobiernos planifican las necesidades futuras de las personas. Estas ciudades por lo general cuentan con administraciones sólidas capaces de gestionar el desarrollo de infraestructuras y servicios.

Durante el último medio siglo, surgieron asentamientos denominados ciudades planificadas o ciudades nuevas, que son ciudades planificadas por adelantado y separadas de pueblos o ciudades existentes para frenar el crecimiento excesivo y desordenado de estas.

Los gobiernos crean nuevas ciudades para que la gente se traslade y niegan permisos de planificación en los límites de las grandes ciudades. Son provistas de infraestructura básica, como carreteras, servicios de electricidad y agua, escuelas y hospitales. A menudo se encuentran cerca de las ciudades, como el caso de Milton Keynes cerca de Londres; Olgiata cerca de Roma y Ma On Shan en Hong Kong.

Características de la zona urbana

Las personas que habitan en zonas urbanas se ven afectadas por las condiciones físicas y sociales de su ciudad y aunque cada urbe tiene su propia personalidad, existen rasgos comunes que las distinguen de las zonas rurales. Estas son las características de lo urbano en el mundo:

Alta densidad de población

El tamaño de la población en un área urbana es mucho mayor que en el campo o características de rural. Es una de las principales características de las zonas urbanas. La densidad va siempre en aumento por lo que las relaciones sociales son generalmente temporales, impersonales y utilitarias.

Diversidad

Otras de las características de urbano es que son zonas heterogéneas, es decir, donde convergen diversidad de personas con diversidad de condiciones y preferencias: clases, razas, religiones, etc. Esto la hace rica culturalmente y dinámica.

Anonimato

La enorme cantidad de personas y la mezcla de personas de diversas razas, castas, clases, credos, ocupaciones y orígenes étnicos, incrementa la sensación de anonimato. El anonimato es una pérdida de identidad y sentido de pertenencia, como características urbanas. 

Movilidad

Los rasgos anteriores hacen que una sociedad urbana sea dinámica, además como las relaciones sociales son temporales, la permanencia no es un objetivo. Existe una alta tasa de movilidad geográfica y social en las áreas urbanas. En promedio, una persona cambia de empleo antes de los seis años.

Tipos de áreas urbanas

Los tipos de zonas rurales dependen del tamaño, los servicios disponibles y las funciones que realizan. Sí no todas las áreas urbanas son ciudades, estas tienen denominaciones, veamos cuáles son:

Pueblo

En este caso el tamaño de la población no es el único criterio. Los contrastes funcionales entre pueblos y aldeas pueden no ser siempre claros, pero en los pueblos existen funciones específicas como la fabricación, el comercio minorista y mayorista y los servicios profesionales.

Ciudad

Las ciudades son más grandes que los pueblos o localidad rural y tienen un mayor número de funciones económicas, que la definición de rural. Cuentan con terminales de transporte, instituciones financieras y oficinas administrativas regionales.

Conurbación

El término conurbación fue usado por Patrick Geddes en 1915 para dar nombre una enorme área de desarrollo urbano que resultó de la fusión de pueblos o ciudades originalmente separados. Manchester, Chicago y Tokio son ejemplos.

Megalópolis

Significa gran ciudad y fue popularizada por Jean Gottman en 1957 para identificar una región super-metropolitana extendida, por unión de conurbaciones. El paisaje urbano que se extiende desde el norte de Boston hasta el sur de Washington en Estados Unidos, es un ejemplo.

Million City

Cuando la población cruza la marca de un millón, se designa como una ciudad de un millón. Londres alcanzó la marca del millón en 1800, seguido de París en 1850 y Nueva York en 1860. En 2016, había alrededor de 512 ciudades con un millón de residentes en todo el mundo y se prevé que para el 2030, 662 ciudades alcancen esa cifra.

Diferencias entre áreas urbanas y rurales

Esencialmente lo que establece la diferencia entre zonas rurales y urbanas son los niveles de urbanización e industrialización, no las fronteras. Sin embargo, se involucran también otros aspectos sociales que marcan las distancias en el estilo de vida, la cultura y la educación. A continuación las características del medio rural y urbano y principales diferencias entre estos espacios rural o urbano y su gente.

Zonas ruralesZonas Urbanas
Pequeño asentamiento ubicado fuera de los límites de una ciudad.Asentamiento de alta población y entorno construido.
Agricultura y la ganadería.Comercio  e industria de servicios.
Pueblos, aldeas y caseríos. Grandes extensiones de terrenos, casas o galpones, edificaciones de poca altura.Ciudades, suburbios y pueblos. Edificios altos, viviendas multifamiliares y estructuras para los servicios.
La vida rural es sencilla y relajada. Respeto a tradiciones y patrimonio.La vida es rápida y complicada. Mezcla de razas con diversidad cultural.
Mejor clima y forma de vida orgánica. Cercanía, camaradería  y armonía en las relaciones sociales. Mayor oportunidad de empleo e incentivos. El estilo de vida es acelerado y dinámico, con oportunidad de crecimiento.
La vivienda es más asequible y el costo de vida es menor. Difícil acceso a ciertos servicios básicos.Fácil acceso a diversas comodidades y el nivel de vida es más alto.  Los servicios son abundantes y efectivos.
Fuente: Elaboración propia

Economía

Referente a la actividad en la que se basa su economía, formas de producción, abastecimiento de recursos y empleo.

Zona urbana

Su fuente principal es el comercio y al servicio. Es característico la industrialización o fabricación a gran escala con buenas oportunidades de empleo. 

Zona rural

Su fuente principal es la agricultura y la ganadería, pero también las industrias artesanales. Trabajan grandes extensiones de tierra y el cultivo de hortalizas, cría de ganado.

Ambiente

Referente a la infraestructura y el entorno que rodea cada zona, espacios para propósitos de residencia, traslado y servicios.

Zona urbana

Áreas planificadas y sistemáticas, en base a urbanización e industrialización, entorno creado por el hombre y densidad de casas, edificios comerciales, carreteras, puentes y vías férreas.

Zona rural

Ubicada fuera de los límites de una ciudad. Área de campo, pueblos o caseríos, donde hay vegetación natural, fauna y espacios abiertos. Grandes extensiones de tierra, pocas casas y población dispersa, como la población rural en México.

Cultura

Referente al modo o estilo de vida que identifica de las personas asentadas en una zona urbana y rural, sus intereses y preferencias culturales y educativas.

Zona urbana

La vida es acelerada y cambiante, existe necesidad de una rápida movilidad y adaptabilidad. Hay diferencias entre clases sociales, religión y cultural, así como una mezcla de razas.

Zona rural

La vida es simple y relajada; por lo que las personas mantienen un estatus social similar. La cultura está arraigada; aprecian y promueven actividades la cultura y el patrimonio cultural, de lo qué significa rural.

Sociedad

Referente a la densidad poblaciones y las ventajas sociales de la convivencia en sociedad en cada zona.

Zona urbana

Entornos creados por el hombre y alta densidad poblacional. Avances en tecnología e infraestructura. Estilo de vida acelerado y dinámico, oportunidades de empleo y éxito.

Zona rural

Poca población y mucha tierra sin desarrollar. El clima es bueno y vida orgánica. Mayor seguridad personal, menos contaminación, grato entorno natural y vínculo de camaradería. 

Servicios

Referente al acceso y disponibilidad de servicios básico e infraestructuras, entorno y costo de vida de la población rural y urbana.

Zona urbana

Acceso a servicios cívicos avanzados  y a diversas comodidades, educación y atención médica.  Mayor ingreso y nivel de vida. Calles, manejo de desechos, suministro de agua, gas, internet, en pleno funcionamiento.  

Zona rural

La vivienda es más asequible y el costo de vida es menor. El acceso a otros servicios es complejo, como salud y educación qué es rural. Sin problemas de contaminación ambiental o tráfico. 

Con todo esto, no es mito las personas que viven en áreas urbanas tienen vidas más interesantes, seguras y saludables, y aunque exista el veto de temas como hacinamiento, inseguridad y  contaminación; la realidad es que cada vez son más las ciudades planificadas en las que se logra vivir una calidad de vida digna y adecuada. Además del acceso de los servicios básicos para una vida estimable, las oportunidades de aprendizaje, trabajo y diversidad son un punto que suman ventajas  a los espacios urbanos.

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