Los 10 desastres mineros más trágicos de la historia

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No existen datos fiables sobre el número de personas que han perdido la vida debido a la práctica de la minería. Esta actividad, que es fuente de empleo para muchos, en ocasiones se lleva a cabo de forma precaria, con condiciones de trabajo que distan mucho de cumplir con las más elementales normas de seguridad, ocasionando lesiones, enfermedades y muerte.

Una de las formas más peligrosas de ganarse la vida es la que enfrenta el trabajador al penetrar en las profundidades de la tierra. Miles de personas mueren cada año en las minas por causa de accidentes laborales, sobre todo en los procesos relacionados con la roca dura y del carbón. Las explosiones de metano y polvo de carbón han causado los mayores desastres mineros en la historia de la humanidad.

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La historia de la humanidad está llena de ejemplos de desastres mineros de grandes magnitudes donde han perdido la vida miles de trabajadores, incluso en la historia reciente. En muchos casos las causas nunca se supieron ni fueron siquiera investigadas.

Actualmente, en muchas partes del mundo, las regulaciones de seguridad y la tecnología han reducido la cantidad y gravedad de los accidentes, en otros sitios, como las llamadas minas artesanales de África, las condiciones siguen siendo de semi esclavitud. Aquí están los diez desastres mineros más trágicos de la historia:

Atacama, Chile, 5 de agosto de 2010

Este es el caso más mediático de la historia de los desastres mineros. Seguido y transmitido en vivo día a día como ningún otro. El día 5 de agosto de 2010 se desplomó la entrada principal de la mina San José en Atacama, en el norte de Chile y 33 trabajadores mineros quedaron atrapados. El largo, angustioso y espectacular rescate fue transmitido por todos los medios de comunicación del mundo y mantuvo en vilo al planeta entero durante 69 días.

Desastres mineros más trágicos: Atacama 2010, mina de San José
Rescate en Atacama 2010: simulacro con la cápsula usada para liberar a los mineros (By Hugo Infante/Government of Chile, CC BY 2.0 / Wikimedia Commons)

El gobierno de Chile buscó dentro y fuera del país la maquinaria necesaria para llevar a cabo la más osada misión de rescate realizada jamás. El 22 de agosto, después de días de arduo trabajo, se logró llegar, a través de una sonda, hasta el lugar donde estaban los trabajadores y en ese momento se supo que aún estaban con vida, debido a las señales que estos enviaron haciendo ruidos desde las profundidades, marcando la sonda con pintura y enviando emotivas cartas a sus familiares.

El 12 de octubre, 69 días después del accidente, después de un proceso de rescate sin precedentes en la historia de la industria de la minería, fueron sacados finalmente. Este hecho conmocionó a Chile y al mundo entero.

Varios años antes de que sucediera este accidente, del 2004 al 2010, la empresa San Esteban Primera, que manejaba la mina San José, tuvo 42 multas por violaciones de seguridad. Ya los sindicalistas habían logrado su cierre en 2007 después de que un trabajador muriera de forma accidental, pero los propietarios de la mina lograron volver a abrirla al año siguiente. El Gobierno autorizó su reapertura, la empresa ofrecía buenos salarios, sin embargo, no contaba con medidas de seguridad tan elementales como tener una escalera en la ruta de escape.

La mina de carbón Benxihu, China, 26 de abril de 1942

La mina de carbón Benxihu en China se encontraba bajo dominio japonés, debido al conflicto de ambos países entre los años 1937-1945. Muchos de sus trabajadores eran chinos capturados y obligados a trabajar cual esclavos, en las condiciones más deplorables. Con escasa comida, sin ropa suficiente y azotados por enfermedades como el cólera y la fiebre tifoidea, estos mineros trabajaban más de 12 horas, vigilados y a veces golpeados por los japoneses.

Desastres mineros más trágicos: Ubicación Benxi en Liaoning
Ubicación de la mina en la prefectura de Benxi en Liaoning, China. (Croquant, CC BY 3.0 / Wikimedia Commons)

El día 26 de abril de 1942, a la entrada de la mina, ocurrió la explosión de gas, considerada el desastre más grande en la historia de la minería. Para apaciguar el fuego, se decidió cerrar la boca del pozo y se apagó la ventilación, dejando atrapados a cientos de trabajadores que aún se encontraban adentro de la mina.

Al principio, la versión oficial hablaba de 34 muertos, luego se contaron 1.327 fallecidos, pero otras versiones afirman que realmente fueron 1.549, es decir, el 34% de los trabajadores que se encontraban en la mina ese día. Posteriores investigaciones revelaron que la muerte de la mayoría de las personas no fue causada por la explosión, sino debido a envenenamiento por monóxido de carbono por el cierre de la boca del pozo y el corte de la ventilación. 

La catástrofe de Courrières, Francia, 10 de marzo de 1906

Esta catástrofe se considera la peor tragedia minera de Europa. Ocurrió en el Paso de Calais, al norte de Francia. La empresa que operaba la mina se llamaba Courrières. La causa del desastre fue la explosión de polvo de carbón con un detonante del que nunca se supo. Oficialmente declararon 1.099 muertos, aunque se cree que el número pudo ser mucho mayor.

Desastres mineros más trágicos - Courrières Los trece héroes
Los trece héroes que lograron sobrevivir 20 días bajo tierra (Jännick Jérémy / Wikimedia Commons)

El día 10 de marzo de 1906 ocurrió una terrible explosión que ocasionó serios daños a muchas estructuras de la mina y produjo varios derrumbamientos. Dos tercios de los trabajadores murieron a causa de la explosión, el resto debido a las inhalaciones de gases tóxicos o por los derrumbamientos. Aproximadamente 600 personas lograron salir de la mina con vida.

El rescate se prolongó hasta el 4 de abril. Un grupo de 13 personas lograron sobrevivir casi un mes, hasta que fueron rescatados, alimentándose de un caballo que utilizaban para transportar mercancía.

Después de este suceso se produjeron múltiples manifestaciones de protesta exigiendo mejores condiciones de seguridad y de trabajo a las compañías concesionarias, cuya práctica general era el ahorro en costos de producción en detrimento del trabajador.

Sierra Leona el 19 de marzo de 2010

Las minas ilegales son bastante frecuentes en África. Las riquezas de ese continente son extraídas en estas minas artesanales de forma ilícita para entrar posteriormente en el mercado negro, pagando un precio enorme a nivel medioambiental y humano. Los trabajadores de estas minas no reciben ningún tipo de entrenamiento, preparación, equipamiento, ni existen medidas de seguridad en absoluto, muchas veces cavan con sus propias manos y es frecuente ver niños haciendo este tipo de labores.

Desastres mineros más trágicos - Pueblo africano en el trabajo de la minería
Dos hombres trabajando en una mina de diamantes en Sierra Leona, África 2017 (Sierra Leone National Tourism Board, cc by-sa 4.0 / Wikimedia Commons)

El 19 de marzo de 2010 ocurre el derrumbe de Sierra Leona, a 290 kilómetros de su capital Freetown. Se estima que al menos 200 personas murieron por causa del desplome de una zanja de 12 metros que ellos mismos cavaron. Solo 20 personas lograron escapar y ponerse a salvo.

Siberia, Rusia, 19 de marzo de 2007

El 19 de marzo de 2007, en la mina Ulianóvskaya, en Siberia, tuvo lugar una explosión de metano mientras una comisión de la compañía minera Yuzhkuzbasugol inspeccionaba un nuevo sistema de seguridad. El hecho dejó el terrible saldo de 110 personas fallecidas. Es el peor accidente minero ocurrido en Rusia en esa década.

Desastres mineros - Kemerovo Oblast
Mapa de Kemerovo Oblast, Rusia (Marmelad / Attribution-Share Alike 2.5).

Dos meses después, en la misma región siberiana de Kémerovo, a solo 40 kilómetros de la mina Uliánovskaya, mueren 38 trabajadores en otra mina perteneciente a la misma empresa, considerada el mayor extractor ruso de carbón. La razón de este accidente fue el mismo: una explosión de gas metano.

Heilongjiang, China, 21 noviembre 2009

La explosión en la mina de Xinxing es el peor accidente en la historia reciente de China. La explosión fue a las 2.30 de la madrugada, del día 21 de noviembre de 2009, cuando más de 500 personas trabajaban en la mina. Aunque la mayoría logró escapar, el saldo fue de 104 víctimas fatales.

La explosión fue muy fuerte, se pudo escuchar a 10 kilómetros de distancia y varios de los edificios cercanos al lugar resultaron dañados. El incidente fue en la ciudad de Hegang, en la provincia de Heilongjiang, frontera con Rusia, al noreste del país.

Amagá, Colombia, 16 de junio de 2010

El 16 de junio de 2010, en el noroeste de Colombia, ocurrió una explosión en la mina de carbón llamada San Fernando, cercana al municipio de Amagá en Antioquia, 73 personas murieron. La tragedia ocurrió a medianoche por acumulación de gas.

Ese fue el momento en que los trabajadores cambiaron el turno, de las 160 personas en el túnel de la mina, solo salieron 90. En el mes de noviembre de 2008 una inundación en uno de los túneles de la misma mina mató a cinco personas. En 1977 murieron 86 trabajadores debido a una explosión en otro yacimiento en Amagá.

Hwange, de Zimbabue, 6 de junio de 1972

Hwange está en el noroeste de Zimbabue, en el continente africano, cerca de las fronteras de con Botsuana y Zambia. El 6 de junio de 1972 sucedió la peor tragedia minera de la historia de ese país. Ese día 427 trabajadores perdieron su vida después que ocurrieran una serie de explosiones subterráneas a causa del polvo de metano.

Desastres mineros más trágicos – Diamante de Zimbabwe
Cristal de diamante amarillo (42,2 quilates) de las minas de Zimbabwe (Rob Lavinsky, CC-BY-SA-3.0)

El rescate de los trabajadores fue imposible debido a la magnitud del desastre y el pozo de la mina tuvo que ser sellado. Solo 8 hombres lograron escapar. Se pudieron sacar tres cuerpos del lugar, los restantes quedaron sepultados para siempre.

Como resultado de esta dramática experiencia se han implementado normas y medidas de seguridad, salud, cuidado medioambiental y tolerancia cero a las prácticas laborales poco seguras. En 1973 se crea la Asociación de Rescate de Minas de Zimbabwe con la finalidad de coordinar operaciones de rescate minero. Esta tragedia se clasificó como la octava más grande del mundo.

Pasta de Conchos, México, 19 de febrero de 2006

Mina Pasta de Conchos está situada en el noreste de México, en Nueva Rosita de Coahuila. La empresa minera más grande del país es el Grupo México y era el que operaba la mina el 19 de febrero de 2006 cuando aconteció la explosión en la que colapsaron varios túneles y 65 trabajadores quedaron atrapados. Los mineros habían advertido previamente sobre las altas concentraciones de gas metano que había en el lugar, que excedían con creces los estándares legales permitidos.

La búsqueda se prolongó varios días, llegando a profundidades donde se esperaba encontrar a los mineros, sin éxito alguno. El 24 de febrero el Grupo México informó que se suspendería la búsqueda por el grado de peligro existente debido a la acumulación de gases del lugar, curiosamente similares a los niveles con los que los trabajadores hacían su labor en la mina.

El 25 de febrero el Grupo México anunció que según un informe científico ninguna persona habría podido sobrevivir. El 23 de junio de 2006 sacaron el primer cadáver y después, el 1 de febrero de 2007, el segundo. La compañía prometió sacar todos los cuerpos, pero esto nunca ocurrió.

Posteriormente, salieron a la luz varios informes sobre las huelgas realizadas por los trabajadores en fechas anteriores al siniestro, pidiendo aumento salarial y que se revisaran las medidas de seguridad y de salud en la mina. Fueron 14 huelgas y varias notificaciones a la empresa sobre los niveles de concentración de gases. 

Después de los hechos de los mineros de Atacama de 2010, donde los trabajadores estaban a mayor distancia y profundidad y fueron rescatados vivos, surgieron nuevas críticas y reacciones en relación a las negligentes actuaciones de la compañía mexicana y el gobierno en relación al rescate y la determinación de responsabilidades.

India, septiembre de 2006

Desastres mineros más trágicos – Mina de carbón en Dhanbad
Mina de carbón en Dhanbad, India (Flickr / CC BY 2.0)

La tragedia tuvo lugar en Dhanbad, en el estado Jharkhand, en la mina de carbón de Nagda operada por la empresa “Bharat Coking Coal Limited” (BCCL). La explosión se debió a un escape de gas. Solo tres trabajadores que se encontraban en la parte superior de la mina lograron escapar, pero 50 fallecieron por asfixia. En este estado existen grandes reservas de carbón y ya habían sucedido accidentes similares en el pasado.

Causas y responsabilidades de los accidentes

Si bien es cierto que algunos accidentes son ocasionados por descuido de los trabajadores, en la mayoría de los casos son consecuencia de las riesgosas condiciones laborales en las cuales se realiza este tipo de trabajo, en algunos casos incluso de manera ilegal y sin ninguna regulación.

En otros casos se producen debido a la irresponsabilidad de las empresas, que pasan por alto los protocolos de seguridad establecidos. El conocido caso de la mina de San José, en la región de Atacama, al norte de Chile; fue emblemático, con gran cobertura mediática que mantuvo en vilo al mundo entero mientras ocurría el angustioso, seguido y largo rescate.

En las minas subterráneas existen muchos más factores de riesgo a considerar que en las de cielo abierto, especialmente las que se encuentran en regiones sísmicas, que son aún más peligrosas. Las causas de los accidentes son muy variadas, pero las más frecuentes son:

  • Falta de capacitación y entrenamiento del personal.
  • Herramientas de minería incorrectamente utilizadas o defectuosas.
  • Incumplimiento de procedimientos o protocolos de seguridad, por desconocimiento o inexistencia de los mismos.
  • Uso de explosivos inadecuados, fallas y explosiones prematuras.
  • Inexistencia de medidas preventivas, como el procedimiento de acuñadura, para evitar que las rocas caigan de manera imprevista debido a la temperatura, la humedad y las vibraciones provocadas durante la operación minera.
  • Falta de iluminación y ventilación de las áreas.
  • Falta de medición de gases con equipos especializados.
  • Uso inadecuado o inexistencia de los equipos de seguridad necesarios: botas de seguridad, cinturón minero, lámpara, casco de seguridad, protectores oculares, protector respiratorio de doble vía, guantes de cuero, arnés de seguridad, etc.
  • Falta de protección (en zonas riesgosas) con estructuras de hormigón, madera o metal, cuando el terreno es muy inestable y la masa rocosa no se soporta por sí misma.

La historia de la humanidad está llena de trágicos accidentes mineros donde miles de hombres han perdido la vida, muchos han quedado impunes. Aunque la situación actual ha mejorado sustancialmente, los accidentes siguen sucediendo. Según datos de la Organización Internacional del Trabajo (OIT), se estima que el sector minero emplea cerca del 1% de la fuerza laboral mundial y genera el 8% de los accidentes mortales.

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