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Teorema de Thomas: qué es, explicación y ejemplos del teorema de William Thomas y de otros fascinantes principios

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Pese a lo que nos gustaría creer, los seres humanos somos fácilmente sugestionables y a veces, podemos hacer que ideas equivocadas o rumores terminen siendo realidad. Esto es algo que William Thomas explica a través del llamado teorema de Thomas, un concepto sociológico en la corriente de la sociología de la interacción

El teorema de Thomas es un postulado o principio establecido por el sociólogo estadounidense William Thomas que ha sido utilizado incluso para definir la forma en la que las profecías se hacen realidad. Este principio se considera un concepto base fundamental de la sociología que describe la manera en la que una creencia afecta la realidad de los individuos. Veamos un resumen del teorema de Thomas:

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¿Qué dice el teorema de Thomas?

Siguiendo una traducción libre, el teorema de Thomas dicta lo siguiente:

“Si una situación es definida como real, esta tiene efectos reales […]”

Un enunciado muy simple, pero con profundas implicaciones respecto a la conducta humana y al poder de las creencias para definir las circunstancias del individuo, con base en las cuales se define o construye su propia realidad.

¿Qué es el teorema de Thomas realmente?

El teorema de Thomas es, por expresarlo de algún modo, el fenómeno que explica las profecías autocumplidas, en donde no importa si una realidad es irrefutable o no, basta con que el individuo las crea como reales para condicionar su comportamiento (de manera consciente o inconsciente) sobre la base de esa creencia.

Este comportamiento condicionado lleva a que estas realidades, que pueden ser falsas desde el principio, se hagan realidad paradójicamente.

¿Cómo se originó este propuesto?

Thomas propuso su teorema después de llevar varios estudios sobre comportamientos específicos que eran visibles en el ámbito educativo relacionados al rechazo y la condena social. Sus resultados dieron origen el libro “The child in America: Behavior problems and programs” en 1928.

En sus trabajos logró puntualizar de qué manera el cerebro, después de asumir alguna idea de su entorno como verdadera, se aferra a esta concepción y la utiliza como punto de referencia para descartar posibles alternativas lógicas donde pudiera estar la real. En base a esto, el individuo condiciona sus actos suscitando su propia realidad.

Esto puede extrapolarse al entorno social, familiar e incluso al íntimo afectivo.

¿Qué es una profecía autocumplida?

La profecía autocumplida del teorema de Thomas es una definición propuesta por el ilustre sociólogo Robert K. Merton, uno de los autores clásicos dentro de la sociología y las ciencias sociales.

Merton estipuló que una profecía que se autorrealiza es una definición o concepción que en principio es falsa, pero que al internalizarse genera nuevos comportamientos que terminan por hacer que dichas definiciones o ideas se vuelvan reales.

Cuando una persona logra racionalizar su comportamiento o se enfrenta a una realidad que lo descoloque de su paradigma, cae en cuenta de la profecía no cumplida.

Sobre William I. Thomas

William I. Thomas fue un doctor en Sociología y Filosofía con grado en Artes y conocido por sus bastos estudios orientados a la psicología social de la conducta humana, nacido en el condado de Russell, Estados Unidos el 5 de diciembre de 1947.

A pesar de su brillante carrera y participación en entidades de renombre como la Universidad de Chicago, Oberlin College, The New School y la Universidad de Harvard, este escritor y científico social se le recuerda gracias al teorema de Thomas.

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Retrato de William I. Thomas, realizado no después de 1907 (Autor desconocido, Public domain, via Wikimedia Commons / Recorte, mejora de tono y resolución de la original).

Entre sus trabajos más conocidos (aparte del que se menciona anteriormente) también destacan títulos como Sexo y sociedad (1907), Libro de consulta de los orígenes sociales (1909) y El campesino polaco en Europa y América, cinco volúmenes que publicó entre 1918-1921 en colaboración con Florian Znaniecki.

¿Cómo se crea una profecía autocumplida?: El poder de los grupos para transformar la realidad

El sociólogo Thomas no ha sido el único científico, pensador o filosofo que reflexionara sobre este evento, pero si uno de los más documentados. Básicamente, todos los estudios coinciden que las creencias pueden generar algo denominado en psicología una “predicción creadora” o profecía autocumplida.

Esto quiere decir que algunas percepciones como rumores, realidades a medias, malas interpretaciones y demás, pueden crear ideas falsas, que generan en consecuencia acciones o comportamientos que terminan por hacer realidad esa idea, en principio errónea.

El autor de la teoría lo ejemplificó de la siguiente manera:

Dos bandos se encuentran luchando una encarnizada guerra civil a través de todo un país. En algún punto, la guerra termina, sin embargo, el mensaje que notifica a los habitantes de una región remota sobre el fin del conflicto nunca llegó. Ambos bandos de la pequeña región, asumiendo que la guerra sigue en pie, seguirán combatiendo con el mismo ímpetu creando su propia definición de la realidad.

Existen buenos ejemplos de teorema de Thomas aplicado a otros contextos:

Ejemplo financiero:

Esta puede que sea la ilustración más famosa del teorema, aunque no necesariamente la más acertada.

Una personalidad de renombre comienza a circular el rumor de que un banco muy famoso está al borde de la quiebra. Los clientes, al enterarse de la supuesta noticia, corren en masa a retirar su dinero, provocando en consecuencia de que el banco en realidad termine por quebrar.

Ejemplo interpersonal

El teorema de William I. Thomas partió del estudio de las relaciones personales y las sensaciones de rechazo. Un ejemplo de ello puede ser el siguiente:

Un empleado es contratado para el área administrativa de una gran compañía. Antes de su primer día un conocido le menciona que debe de cuidarse de su futura compañera, que suele ser fría, odiosa y de pésimo carácter. Llegando a la empresa el empleado escucha comentarios falsos como el primero y, en consecuencia, al conocer a su compañera la tarta con cuidado, distancia y la evita. La compañera en por su parte, al notar el trato del nuevo empleado, lo comienza a tratar con frialdad, distancia y rechazo.

Así, una premisa o rumor completamente falso, que es asumido como cierto, crea una serie de comportamientos que terminan por convertir una mentira en realidad.

Ejemplo inmobiliario

Algunos autores como Jorge Galindo Alfonso y Pablo Tain Rubio intentaron utilizar el teorema de Thomas para explicar algunos sucesos comunes dentro del mercado inmobiliario. Por ejemplo:

Un grupo de propietarios deciden vender un inmueble por el doble de lo que realmente vale. Un cliente contacta a un asesor inmobiliario para que sirva de intermediario en la gestión y este se da cuenta de inmediato que el precio de la propiedad es una total estafa. Los clientes, enamorados de la propiedad, deciden comprarla con la plena certeza de que es el hogar de sus sueños y deciden pagar, aun a expensas de las protestas del asesor. Finalmente, la familia vive feliz en su propiedad y pasan años sin que noten siquiera algún punto negativo en su nueva casa.

De esta manera buscan ilustrar que si una persona se convence de estar tomando la elección ideal, aunque objetivamente no lo sea, estos vivirán actuando (y sintiéndose) como si han tomado la mejor decisión para sí mismos, creando su propia realidad.

Principios similares

Existen varias teorías relacionadas con el teorema de Thomas que en sus similitudes permiten dibujar el poder de la subjetividad de la realidad (o de lo que se piensa que es la realidad) y de cómo estas subjetividades llegan a manifestarse de forma palpable, reafirmando conductas humanas.

A continuación algunos ejemplos:

Efecto placebo

El efecto placebo es un término muy relevante dentro de la medicina y la psicología donde un paciente que recibe un medicamento inerte conocido como placebo comienza a experimentar mejorías significativas, solo por el hecho de creer que toma una medicina real. Los efectos de la recuperación, desaparecen cuando el paciente descubre que tomaba un placebo.

Placebos comunes pueden ser pastillas de azúcar, soluciones salinas con etiquetas que nombran un medicamento o cirugías fantasmas, donde el paciente es dormido y luego trasladado a la sala de recuperación.

La efectividad del efecto placebo depende completamente de la sugestión de los pacientes y de la creencia de que la medicina realmente funciona.

Hiperrealidad

La hiperrealidad es un concepto de semiótica con una gran relevancia dentro del contexto moderno, que establece que los seres humanos son incapaces de distinguir entre la fantasía y la realidad.

Este término ha cobrado fuerza gracias a la aparición de la inteligencia artificial que, a través del uso de redes neuronales, es capaz de crear cantidades masivas de canales fake news por donde se difunde información falsa que es fácilmente asumible como real.

Esto se puede aplicar a otros contextos, como las campañas de social media que buscan voltear resultados políticos o recrear falsos actos de opresión en determinados grupos que logran, de hecho, que las personas se sientan oprimidas y que algunos otros se vuelvan opresores reales.

Este efecto que surge de la explicación del teorema de Thomas se ha masificado gracias al internet y a la susceptibilidad de ciertos grupos para interpretar lo que ven como realidades únicas. Un concepto muy relevante dentro del interracionismo simbólico.

Efecto Mateo o principio de Matthew

En la biblia, Mateo 13:12 cita:

Porque a cualquiera que tiene, se le dará, y tendrá más; pero al que no tiene, aun lo que tiene le será quitado.”

Este enunciado ha sido la inspiración de los estudios sociológicos que fueron englobados luego como el efecto Mateo, especialmente para identificar la tendencia de las personas ricas a hacerse mucho más ricas y de las personas pobres a realizar acciones que los hacen cada vez más pobres.

Los estudios que se hacen en torno al efecto Mateo suelen tener como objetivo ubicar el punto justo en donde la conciencia de las capacidades (o recursos) se vuelve un factor determinante para el desarrollo de los individuos.

El efecto Pigmalión

El efecto Pigmalión recibe su nombre de la parábola de Pigmalión, un griego que al enamorarse de una escultura que había hecho, esta terminaría por volverse real.

Dentro de la psicología pedagógica, el efecto Pigmalión es aquel que surge cuando la creencia de una persona sobre las capacidades de otra, genera una influencia que terminan por convertir dicha creencia en una realidad.

Este suceso es muy relevante en campos como la educación, el entrenamiento físico y el coaching, donde la reafirmación de los instructores hacia las personas (o equipos) de que pueden lograr lo que se propongan trae como consecuencia de que, de hecho, lo consigan. Siendo que antes se vieran incapaces de hacerlo.

Aunque el teorema de Thomas ya se había estudiado de cierta manera por pensadores como Benito Jerónimo Feijoo y Montenegro en su postulado de que las predicciones de los adivinos se hacen realidad porque la gente cree y actúa como si fueran reales, lo cierto es que no fue si no William Thomas quien llevara casos de estudio palpables que demuestran que, más allá del misticismo, son las creencias individuales las que pueden terminar por definir la realidad de un individuo.

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