Especies humanas: origen, características y evolución de las especies de humanos conocidas

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El descubrimiento de las especies humanas han representado un antes y un después para la ciencia, pues en el siglo pasado la idea de que existieran distintas especies de humanos era una idea que la mayoría de la comunidad científica rechazaba. En este artículo se contará sobre como evoluciono la especie humana, la definición de homo y cómo vivían los primeros seres humanos.

¿Cuántos años tiene el ser humano en la Tierra? El humano moderno tiene alrededor de 2000.000 a 300.000 años, por lo que a pesar de que la especie no ha estado por demasiado tiempo. Los primeros seres humanos en la Tierra estaban conformados por especies humanas diferentes a lo que son los humanos ahora. Diferentes especies de humanos convivieron junto con los humanos actuales, puesto que la evolución, a diferencia de lo que se suele mostrar, no se trata de un proceso lineal. El proceso es más parecido a un gran árbol genealógico, donde diferentes especies se ramifican y dan origen a otras especies.

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Especies humanas (listado completo)

El cómo evolucionó la especie humana es una pregunta que ha rondado en la humanidad desde que se hizo conocida el origen de las especies de Charles Darwin. El significado de homo es “hombre” o “humano” y agrupa las especies que se consideran humanos o que llevan el apelativo de “hombre”. Por lo tanto, ¿qué es la especie humana? un animal que pertenece a la familia de los Homo sapiens y el único sobreviviente del género homo.

El saber cuántos homínidos existieron es algo complicado, dado que siempre se están descubriendo nuevas especies. Hasta el momento se contabilizan unas 19 especies del género homo, seres bípedos, apoyar por completo la planta del pie y la capacidad crear herramientas y conservarlas para un futuro uso.

Pero, ¿Cuál fue el primer homo? El Homo habilis, que vivió en el sur y este de África hace unos 2.3 a 1.65 millones de años y se considera que es de los primeros humanos en la Tierra. A pesar de ello, solo a un grupo de estos humanos primitivos se les considera “humanos arcaicos” de los que provienen directamente los humanos modernos.

No hay un consenso de qué es un humano arcaico, pero se tienen algunas características de la evolución del hombre y su cráneo. Esto ha derivado en un cerebro grande, de un tamaño superior al 900cc; el uso del lenguaje y el de herramientas de piedra.

1.1 Homo rhodesiensis

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especies de humanos
Homo rhodesiensis. (Amédée Forestier/public domain, vía Wikimedia Commons)

Fue encontrado en 1921 en la actual ciudad de Kabwe, en Zambia y antiguamente llamada “Rhodesia del Norte” de ahí el nombre . Un minero llamado Tom Zwiglaar fue quien hizo el hallazgo por lo que se llamó al paleontólogo Arthur Smith Woodward quien determinó que se trataba de una nueva especie de homínido aunque otros afirmaron Woodward solo anhelaba notoriedad ante sus pares y pusieron en duda el descubrimiento, sugiriendo que se trataba de un espécimen de neandertal o el Homo heidelbergensis.

El fósil que se encontró consistía en un cráneo casi completo, una mandíbula superior de otro individuo, un sacro, una tibia y dos fragmentos de fémur. Se estima que vivió exclusivamente en África, desde hace 600 000 hasta 160 000 años antes del presente por lo que convivió con el Homo sapiens.

Entre sus aspectos más destacados están:

  • Una capacidad craneal relativamente alta, de entre unos 1280 y 1325 cm
  • Las fosas oculares son particularmente protuberantes
  • Se estima que era un individuo robusto con cara y nariz anchas
  • Tiene rasgos morfológicos de varios homínidos
  • Habitaba en cuevas
  • Lo más probable es que su especie diera origen al Homo sapiens
  • frente ancha pero inclinada
  • no tenía capacidad de desarrollar un lenguaje elaborado
  • Su altura rondaba entre los 1,75 metros, el peso corporal entre 60 y 70 kg

En cuanto a su alimentación, su dieta era omnívora, y debido a que se sabe que sus dientes estaban muy desgastados se sospecha que también se alimentaban de raíces, tubérculos y granos.

1.2 Homo heidelbergensis

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Homo heidelbergensis. (Cicero Moraes/CC BY 3.0, vía Wikimedia Commons)

Surgió hace más de 600 000 años y se estima que desaparecieron hace unos 200 mil años, siendo el pariente más cercano entre los humanos modernos y los neandertales. Su nombre se debe a que sus restos fueron encontrados cerca de la ciudad alemana de Heidelberg en el año de 1907 por un trabajador de una mina. Más tarde se encontrarían más restos en otras partes de Alemania, Francia, Inglaterra y varios países de África por lo que ocuparon un amplio territorio.

Los rasgos más destacados de estos tipos de humanos son:

  • Era mucho más robusto que el H. sapiens
  • Tenía características de diferentes especies de homínidos
  • Fabricaba armas como bifaces, lanzas de madera, hachas y jabalina
  • El cerebro medía entre 1100 y 1350 centímetros cúbicos
  • Construían refugios
  • No tenían mentón
  • Tenían menos dientes que otros homínidos
  • Exámenes indican que podrían hacer música golpeando los techos de las cavernas
  • Podían comunicarse entre ellos
  • Tenía una estatura de entre 1,70 y 1,80 m, y un peso que rondaría los 95 kg.

Su alimentación era variada y gracias a las armas podía cazar grandes animales como venados, osos, jabalíes, elefantes, etc. por lo que tenía una dieta primordialmente carnívora. También hay evidencia de que maneja el fuego, lo que representaba un menor riesgo cuando comían carne pues evitaba la proliferación de bacterias. También las  plantas silvestres formaban parte de su dieta.

En cuanto a su organización social sus grupos contaban entre 15 y 40 individuos jerarquizados tenían encuentros esporádicos con otros grupos para evitar los problemas que podrían surgir por la endogamia.

1.3  Homo neanderthalensis

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Homo neanderthalensis. (Charles R. Knight/ public domain, vía Wikimedia Commons)

Los neandertales habitaron Eurasia aproximadamente desde hace 400.000 años hasta su desaparición hace 40.000 años. Su distribución geográfica fue muy amplia y abarcó multitud de hábitats, desde las costas de Portugal hasta el Próximo Oriente y Siberia occidental; y desde las llanuras del norte de Europa hasta las penínsulas del sur de Europa.

Fue descubierto en agosto de 1856, cerca de Düsseldorf, concretamente en el valle alemán de Neander, en alemán, Neandertal, de ahí su nombre. Fue descubierto por Johann Karl Fuhlrott y descrito en 1857 por Hermann Schaaffhause como perteneciente a una de una raza antigua de humanos, pero esa idea fue rechazada pues en esa época aún no había sido publicado El origen de las especies de Charles Darwin.

Entre las características de los Homo neanderthalensis están:

  • Un complexión rechoncha y fornida, por lo que tenían un cuerpo musculado
  • Enterraban a sus muertos  mediante un ritual funerario
  • Tenían una pobre diversidad genética
  • Cuidaban a los enfermos y heridos
  • Se medicaban con hongos que servían como antibióticos
  • Su sistema olfativo era 12 % inferior al del H. sapiens
  • El tamaño de los lóbulos temporales también era menor
  • Algunos no podían percibir el sabor amargo de los alimentos
  • Empleaban plumas y conchas con fines decorativos

Si bien su alimentación se basaba principalmente en la carne proveniente de caballos, cérvidos y grandes bóvidos, además del consumo de mamuts y rinocerontes, estaba variada dependiendo del territorio, por ejemplo, en ambientes mediterráneos las incluían animales pequeños, como pájaros, tortugas o conejos, si estaban en zonas costeras consumían moluscos marinos, focas y delfines. Los vegetales y frutos ocupaban gran parte de su dieta. También se ha demostrado que el canibalismo era habitual para los neandertales, a sea de forma gastronómica o como ritual.

En cuanto a su organización social, se mantenían en grupos pequeños de entre 5 y 15 individuos emparentados entre sí, por lo que se cree que no eran afines a vincularse con otros  grupos. Sus formas de socializar eran similares al  Homo sapiens, al estar unidos por lazos emociones, cuidando a individuos enfermos y heridos que no habrían podido sobrevivir sin ayuda.  La heterogeneidad del ADN era aportada por las mujeres, mientras que los machos tendían a permanecer en el núcleo familiar, las hembras se trasladaban a otros grupos diferentes para evitar la endogamia. Se cree que el trabajo se dividía dependiendo del sexo de los individuos.

 Las razones de su desaparición aún se mantienen en debate, a primera instancia se creía que la irrupción del Homo sapiens en Europa habría sido un factor a tener en cuenta pues competirían por recursos y territorio, siendo que el homo sapiens tendría mejores técnicas de caza y superioridad numérica, por lo que los neandertales tendrían que irse a lugares con menos recursos.

Sumado a esto, la menor variabilidad genética, practicaban endogamia y provocaría una reducción la tasa de supervivencia y reproducción. Otras hipótesis que se manejan son que la extinción se produjo por las enfermedades tropicales transmitidas por seres humanos que emigraron de África o por la erupción del supervolcán de los Campos Flégreos (Nápoles, Italia) hace unos  39 000 años.

1.4 Homo sapiens

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Homo sapiens. (Charles R. Knight/public domain, vía Wikimedia Commons)

También llamado Homo sapiens sapiens, es la especie a la que todos los humanos modernos pertenecen, siendo la única que no se ha extinguido. Los restos más antiguos de Homo sapiens son los de Omo I, llamados hombres de Kibish, (Etiopía) con 195. 000 años. Se originaron en África subsahariana y se extendieron por todo el mundo,  se estima que la especie tiene más de 200 mil años. Su nombre significa “hombre sabio” y fue asignado por el naturalista Carlos Linneo pues son capaces de conocer, de saber, de deducir, de pensar de manera compleja, de ahí que se diga que el ser humano es un animal racional.

La especie sapiens sapiens posee similitudes con otras especies como el Homo erectus, el Homo habilis y también el Homo neanderthalensis como el manejo del fuego, el poder elaborar varios tipos de herramientas de madera y de piedra, ser bípedos y la demostración de expresiones artísticas. La capacidad de su cráneo es de hasta 1600 cc, por lo que el de los Homo sapiens  es más grande que el de otros homínidos, lo que le permitió realizar todo tipo de procesos de pensamiento mucho más complejos, como desarrollar la escritura, la escultura, la música, la ciencia, la medicina, la filosofía, la tecnología, entre otros.

Entre los aspectos más destacados del homo sapiens están:

  • Frente alta y mandíbula más corta
  • Un tamaño más pequeño de los dientes
  • La capacidad de crear, unir ideas y pensamientos
  • Una estructura en el cráneo que le permitieron desarrollar el habla
  • El crear reglas y costumbres que procuran mejorar la convivencia de la especie propia
  • Una amplia diversidad cultural
  • dimorfismo sexual
  • pulgares oponibles
  • una altura promedio de 1,75 metros (hombres) y 1,62 metros (mujeres) y un peso de 75 kg y 61 kg
  • es una especie gregaria
  • Su sociedad está organizada por jerarquías y leyes
  • Domesticó animales y a plantar sus propios alimentos

La alimentación del homo sapiens es omnívora, sin embargo su tipo de alimentación puede variar por factores culturales, religiosos o éticos. Como el homo sapiens dominaba el fuego, su dieta era muy equilibrada desde la época antigua comiendo todo tipo de vegetales y proteína animal disponible. En periodos de hambruna podían recurrir al canibalismo, así lo demuestras restos óseos con marcas hechas por armas primitivas.

Si bien al inicio eran nómadas, al aprender a sembrar y domesticar animales se volvieron sedentarios, lo que les permitió la creación de grandes civilizaciones. Las armas también avanzaron tecnológicamente usando nuevos materiales como la madera para construir arcos, flechas y propulsores. Se cree que algunas otras especies humanas son  tipos de homo sapiens o sub especies.

1.5 Homo floresiensis

Reconstrucción digital de la cabeza de un Homo Florisiensis (Cicero Morales, CC-BY-4.0)

¿Qué es el Homo floresiensis? A estos tipos de humanos  son conocidos como los “hobbits” debido a que no superaban el 1 metro de altura y los 25 kg de peso. Hallazgos recientes arrojan que su extinción fue hace 50.000 años atrás. La especie fue descubierta en el 2003 en yacimientos en la cueva de Liang Bua en la isla de Flores, Indonesia, por un equipo liderado por el arqueólogo indonesio Mike Morwood y arqueólogo neozelandes Mike Morwood.

Se cree que su pequeño tamaño se debe a que sufrieron un fuerte enanismo insular, que no es más que un proceso evolutivo que sufren las especies que habitan ambientes cerrados e aislados como las islas, al ser más pequeños no necesitas tantos recursos.

Entre sus características más resaltantes están:

  • Un cerebro pequeño, pero con una relación cerebro-masa corporal que comparable a la de H. erectus
  • Dientes grandes y pies grandes con respecto a su cuerpo
  • No tenían barbilla
  • La cadera es primitiva, como la que presentan los australopitecos, y las piernas son más evolucionadas, sugiriendo que eran seres exclusivamente bípedos.
  • Desarrollo del lóbulo temporal posterior
  • Empleaban armas para cazar
  • Sus rasgos serían más simiescos
  • Tenían dominio sobre el fuego
  • Hombros encogidos hacia adelante
  • Tenían una frente retraídas

Aunque se sabe poco de su comportamiento, estos se agrupaban en grupos y cazaban en manada, y elaboraban diferentes utensilios para la caza, refugiándose en las cuevas de la isla.

El descubrimiento de esta nueva especie generó una serie de dudas, como la forma en que llegaron a la isla, por qué hay herramienta de más de 1 millón de años de antigüedad, el si el Homo floresiensis entro en contacto como el homo sapiens o si llegaron a desarrollar un lenguaje o expresión cultural.

Evolución de las especies de humanos

Especies humanas - Esquema evolutivo
Esquema evolutivo. (Multiexpresiones Históricas)

Para hablar de la  cadena evolutiva de los humanos, hay que definir a los homínidos que eran un conjunto de primates sin cola. Las características de los homínidos son: eran bípedos, con variaciones en las extremosidades inferiores, la pelvis y la forma de la columna vertebral, con dientes más reducidos y un rostro más aplanado en los que se incluyen los orangutanes, los gorilas, los chimpancés, los bonobos y los seres humanos, que pertenecen al género homo y de la Subfamilia hominidae.

Los australopitecoses fue un género de homínidos extintos que fueron descubiertos en 1924 y se estima que vivieron hace unos 4,17 a 4,18 millones de año. Jugaron un papel decisivo en la evolución del ser humano al ser este género la que dio origen al género Homo en África al ser los primeros homínidos en ser bípedos.

2.1 Homo habilis

De unos australopitecus una rama dio origen a los Paranthropus y otra al Homo habilis que considera la especie de tránsito de la evolución del ser humano, pero se desconoce las razones que los llevaron a desaparecer. Los restos más antiguos cuentan con aproximadamente unos 1,8 millones de años y su nombre quiere decir “hombre hábil” ya que fueron primeros talladores de piedra. Presentaron más características cercanas a los seres humanos modernos., como su mandíbula era menos prognática y poseía un cerebro de mayor tamaño.

2.2 Homo ergaster

Del Homo habilis se cree que procede el Homo ergaster, especie que tenía una talla y peso similar al del homo sapiens, así como un cerebro más grande con la capacidad de tallar armas como hachas y cocinar sus alimentos en el fuego. Algunos expertos creen que son la misma especie por su parecido anatómico pero otros expertos defienden que son especies diferentes.

2.3 Homo antecesor

Esta especie se divide, una rama daría lugar al Homo erectus y otra al homo antecesor que es antepasado del homo sapiens. Entre los cambios que experimentó esta un cerebro aumento a unos 1000 cc (en comparación con 1350 cc para los humanos en la actualidad), un cuerpo más robusto, una frente baja y una marcada cresta de la frente doble pero con un rostro con rasgos modernos y un moño occipital que sobresale en la parte posterior del cráneo, entre otros.

2.4 Homo rodheiensis

Esta especie a su vez daría lugar a otras especies de homo: Homo heidelbergensis y el Homo rodheiensis, antepasdo del Homo sapiens. Esta especie tuvo una capacidad cerebral de un tamaño muy similar al de los humanos actuales, hasta unos 1325 cm. Su cuerpo era robusto, no se cree que tuviera la capacidad de articular el lenguaje a pesar de su desarrollo cerebral. La evidencia que se tiene es que hasta el momento este homo fue el que dio origen al homo sapiens, especie a la que pertenecer todos los humanos modernos.

2.5 Homo sapiens

Entre las razones que se debaten porque el homo sapiens es la única especie de homo que sobrevivió a pesar de haber convivido con otros homínidos están que eran hábiles cazadores con armas más diversas y peligrosas que las de sus primos los neandertales. En haber creado un lenguaje simbólico y un lenguaje más complejo les permitió tener una mayor unidad social por lo que organizaban su vida y compartían información entre diferentes grupos culturales. Pero lo que se cree que es la razón con mayor peso fue la adaptación genética que dio al homo sapiens su mayor característica: un cerebro más desarrollado que le permitió adaptarse.

El Homo sapiens se llegó a hibridar con otras especies de homo por lo que no desaparecieron del todo, se sabe que el homo sapiens asimiló a los neandertales, por lo que los individuos euroasiáticos actuales comparten entre el 1% y el 4% de su ADN con los neandertales. Los denisovanos también fueron asimilados, el 1-6% del genoma actual de melanesios -aborígenes de Oceanía- tendría su origen en una nueva hibridación entre nuestro linaje y los denisovanos. Además, un 2% del genoma de poblaciones subsaharianas de Camerún procede de una línea de humanos desconocida, esta hibridación habría ocurrido hace 300.000 mil años

¿Qué significa homo? Este corresponde a un género, lo que en la taxonomía agrupa a organismos que se pueden diferenciar en especies, en este caso las especies de humanos se agrupan en este género. El ser humano compartió territorio con muchos otros homos, por lo que muchos se preguntan cuántos años tiene la raza humana en la Tierra, pues no todos los homos se consideran humanos como tal. El humano moderno no tiene más de 300.000 mil años en el planeta, y a pesar del poco tiempo, el desarrollo de su cerebro le permitió llegar a todos los territorios.

Cada vez se sabe más sobre la evolución de las especies humanas, recientemente se descubrió una nueva especie humana en China, se hayo  un cráneo de una nueva especie de homo bautizado como “Homo longi” que significa “hombre dragón” pero hasta ahora se sabe muy poco de él, pero se cree que es un grupo hermano del Homo sapiens. Estas nuevas especies de humanos han inspirado a diferentes historias, como es el caso de la serie “sense8” en donde existe el Homo sensorium, un nuevo tipo de humano.

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