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Materia oscura y energía oscura: ¿qué son y cuáles son las implicaciones para la física y la cosmología de estos misterios del universo?

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La materia oscura y la energía oscura, dos de los misterios del universo más desconcertantes, han capturado la imaginación de científicos y entusiastas del cosmos durante décadas. A pesar de los avances en la investigación, aún queda mucho por descubrir.

Los misterios del universo no solamente intrigan a los científicos, sino que también tienen implicaciones profundas para la física y la cosmología, cuestionando las teorías existentes y desafiando los conceptos de la realidad cósmica. Por ello, resulta esencial conocer más sobre la naturaleza esquiva de la materia oscura y la energía oscura, así como sus implicaciones para la comprensión del universo en su conjunto.

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¿Qué es la materia oscura?

La materia oscura es una de las mayores incógnitas que enfrenta la cosmología y la física de partículas modernas. Aunque no se puede ver directamente, hay evidencia abrumadora de que esta misteriosa sustancia constituye la mayor parte de la materia en el universo.

Evidencia de la existencia de materia oscura (rotación de galaxias, lentes gravitacionales)

La primera pista sobre la existencia de materia oscura provino del estudio del movimiento de las galaxias. Al observar cómo se mueven las estrellas dentro de una galaxia, los astrónomos notaron que las galaxias rotaban mucho más rápido de lo que cabría esperar dada la cantidad de materia visible.

Esto sugirió que debe haber una forma de materia invisible, con una fuerza gravitatoria masiva, que mantiene unidas a las galaxias y evita que se deshagan.

Otra evidencia convincente de la materia oscura proviene del efecto de los lentes gravitacionales, predicho por la teoría de la relatividad general de Einstein.

La materia oscura, a través de su enorme gravedad, puede distorsionar y doblar los rayos de luz que viajan por el espacio. Al estudiar cómo la luz de objetos muy distantes se dobla alrededor de galaxias o cúmulos de galaxias, los científicos pueden mapear la distribución de la misteriosa materia oscura.

Teorías y candidatos actuales (WIMPs, axiones)

Aunque se sabe que la materia oscura existe, su composición exacta sigue siendo un misterio. Las teorías más populares sugieren que podría estar compuesta de partículas exóticas llamadas WIMPs (Partículas Masivas Interactuantes Débilmente) o axiones, que apenas interactúan con la materia normal excepto a través de la gravedad.

La detección directa de estas partículas sería un logro histórico que revolucionaría la comprensión del universo.

Los WIMPs son partículas masivas hipotéticas que surgieron de extensiones supersimétricas de las teorías del modelo estándar de física de partículas. Se cree que podrían constituir la materia oscura fría, que fue crucial para la formación de las primeras estructuras en el universo temprano.

Por otro lado, los axiones son partículas hipotéticas ligeras propuestas originalmente para resolver un problema en la teoría cuántica de cromodinámica. Si existen, los axiones podrían explicar tanto la materia oscura fría como caliente, brindando una solución unificada.

¿Qué es la energía oscura?

Si la materia oscura es un gran misterio, la energía oscura es aún más desconcertante para los cosmólogos y físicos. Es una fuerza impulsora misteriosa que parece acelerar la expansión del universo, contradiciendo las teorías establecidas.

A fines de la década de 1990, dos equipos independientes de astrónomos realizaron un descubrimiento sorprendente al estudiar la luz de supernovas distantes. Midieron que la expansión del universo no solo continúa, sino que se está acelerando con el tiempo. Este hallazgo fue totalmente inesperado y contradecía las teorías cosmológicas anteriores.

Teorías sobre su naturaleza (constante cosmológica, quintaesencia)

La naturaleza precisa de la energía oscura es un completo misterio para la ciencia actual. Una idea es que podría ser una propiedad intrínseca del espacio mismo, conocida como la constante cosmológica, que el propio Albert Einstein incluyó inicialmente en sus ecuaciones de la relatividad general antes de descartarla.

Otra posibilidad es que la energía oscura sea una forma exótica y dinámica de energía llamada quintaesencia. Esta hipotética entidad podría tener un valor variable en diferentes regiones del espacio-tiempo en lugar de ser una constante.

Ambas explicaciones, constante cosmológica o quintaesencia, plantean grandes desafíos conceptuales. La constante cosmológica tendría que ser increíblemente pequeña pero no cero para impulsar la expansión acelerada observada. Mientras que la quintaesencia requeriría una nueva clase de campo y energía que aún no se ha descubierto.

Interacción entre materia y energía oscura

Si bien la materia oscura y la energía oscura son componentes distintos del universo, ambas entidades misteriosas interactúan de maneras complejas que dan forma a la estructura cósmica a gran escala que se observa actualmente.

En los primeros momentos después del Big Bang, la materia oscura jugó un papel crucial al atraer la materia ordinaria a través de su intensa fuerza gravitatoria. Esta atracción gravitatoria de la materia oscura fue la fuerza impulsora detrás de la formación de las primeras galaxias y cúmulos de galaxias en el universo temprano.

Sin embargo, a medida que el cosmos envejecía y se expandía, la energía oscura repulsiva se volvió cada vez más dominante. Esta misteriosa fuerza antigravitatoria comenzó a superar la atracción gravitatoria de la materia oscura, frenando la capacidad de agrupar más estructuras cósmicas ligadas por la gravedad.

De hecho, si la energía oscura sigue prevaleciendo como predicen los modelos actuales, eventualmente «desgarrará» todas las estructuras unidas por la gravedad como galaxias y cúmulos galácticos, dejando un universo frío, vacío y esencialmente muerto.

Modelos cosmológicos actuales y su dependencia de estas dos entidades 

Los modelos cosmológicos modernos se basan en la existencia de materia oscura y energía oscura como los componentes dominantes que determinan la evolución y el destino final del universo.

El modelo estándar aceptado actualmente, conocido como ΛCDM (Constante Cosmológica + Materia Oscura Fría), incorpora tanto la materia oscura como la misteriosa constante cosmológica asociada con la energía oscura.

Sin embargo, estos modelos todavía enfrentan varias discrepancias con las observaciones. Explicar adecuadamente la distribución de la materia a gran escala y las propiedades del fondo cósmico de microondas de radiación remanente requiere ajustes precisos de los parámetros que describen las contribuciones de materia oscura y energía oscura.

Métodos de observación y experimentación

Dado que la materia oscura y la energía oscura no interactúan con la radiación electromagnética convencional, su estudio requiere técnicas especializadas e indirectas.

Una forma de detectar la materia oscura es a través de experimentos subterráneos ultra sensibles que buscan rastros de choques con las hipotéticas partículas de materia oscura mientras atraviesan la Tierra.

Otros enfoques involucran observaciones astronómicas detalladas, como mapear cuidadosamente la distribución de galaxias y materia a gran escala, estudiar lentes gravitacionales o analizar las pequeñas fluctuaciones en el fondo cósmico de microondas remanente del Big Bang.

Importantes misiones espaciales actuales y futuras, como el Observatorio de Rayos X Chandra, el Telescopio Espacial Hubble y su sucesor el Telescopio Espacial James Webb, también están diseñados para ayudar a desentrañar los misterios de la materia y energía oscuras.

El satélite Euclid de la Agencia Espacial Europea, programado para su lanzamiento en 2023, es una misión dedicada específicamente al estudio de la energía oscura.

Los nuevos observatorios de ondas gravitacionales como LIGO y Virgo también podrían proporcionar pistas sobre estos componentes invisibles al escuchar las «ondas de espacio-tiempo» generadas por eventos cósmicos extremos.

Implicaciones para la física y la cosmología

La materia oscura y la energía oscura no solo son piezas faltantes esenciales del rompecabezas cósmico, sino que su existencia apunta a un nuevo régimen de física que aún no se comprende completamente.

Las teorías actuales de la física de partículas y la relatividad general no pueden explicar adecuadamente estas entidades oscuras. Su verdadera naturaleza podría requerir nuevos conceptos y leyes fundamentales que vayan más allá de los marcos teóricos vigentes.

Si la materia oscura realmente está compuesta de nuevas partículas exóticas, su descubrimiento sería un avance trascendental que nos obligaría a reescribir los libros de texto de física. Del mismo modo, la energía oscura podría requerir una «nueva fuerza» en la naturaleza o incluso una teoría enteramente nueva de la gravedad.

Un objetivo final de los físicos es unificar las dos teorías fundamentales que describen el universo: la mecánica cuántica, que gobierna las interacciones a escala subatómica, y la relatividad general, que describe la gravedad a gran escala. Sin embargo, estas dos teorías son actualmente incompatibles entre sí.

Descubrir la verdadera naturaleza de la materia oscura y la energía oscura podría proporcionar las piezas faltantes necesarias para unificarlas en una «teoría del todo» que explique todas las leyes de la física. Esta teoría maestra del universo ha sido el Santo Grial de la física durante casi un siglo.

Es evidente que misterios del universo como la materia oscura y la energía oscura, representan desafíos interesantes para la física y la cosmología. Sin embargo, a medida que se continúa en la búsqueda para comprender estos fenómenos, se abre un vasto territorio de posibilidades y nuevas preguntas.

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Jugador, Alana. (2024, 04 abril). Materia oscura y energía oscura: ¿qué son y cuáles son las implicaciones para la física y la cosmología de estos misterios del universo?. Cinco Noticias https://www.cinconoticias.com/materia-oscura-y-energia-oscura/

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