Este dispositivo podría reemplazar los bastones de los ciegos

Las personas con discapacidad visual en Kenia y en otros lugares de África podrían beneficiarse pronto de la herramienta de ecolocalización que ha sido ideada por un estudiante de Nairobi, la cual utiliza sensores para detectar objetos cercanos.

A Brian Mwenda, de 21 años, le resultaba frustrante ver a sus amigos con impedimentos visuales entrar en la clase todos los días teniendo que utilizar bastones blancos para encontrar sus escritorios.

La ecolocalización es una técnica que determina la posición de la persona a través de los ecos transmitidos desde los objetos circundantes. Es una interpretación del sonar utilizado por murciélagos y delfines. Los humanos también pueden usar la ecolocalización para “ver”, sobre todo emitiendo clics y escuchando sus ecos.

Mwenda estaba ansioso por desarrollar una herramienta que algún día pudiera reemplazar el bastón blanco que utilizaban sus amigos. Construyó un pequeño dispositivo de mano, llamado Sexto Sentido, que emplea sensores ultrasónicos que vibran dependiendo de la proximidad de la persona y un objeto. Cuanto más se acerca, más vibra el dispositivo.

“Incluso en entornos en los que habían estado durante cuatro años, como la misma aula, todavía necesitaban el bastón para moverse. Su velocidad era lenta y eso los limitaba”, comenta Mwenda, un estudiante de ingeniería eléctrica en Kenia.

Ceguera evitable

Más de un millón de keniatas son ciegos o deficientes visuales. Muchos de ellos debido a cataratas, la principal causa de ceguera evitable, y al tracoma, una infección que se puede transmitir en las viviendas abarrotadas y por falta de higiene, lo que conduce a una ceguera irreversible.

Como resultado, muchos keniatas en edad escolar se encuentran parcial o totalmente ciegos.

Desde 1989, miles de estudiantes han accedido a los sistemas de escuelas públicas con la ayuda de la Sociedad para Ciegos de Kenia (KSB). Pero las escuelas estatales, muchas de las cuales dependen de donaciones de instituciones benéficas, a menudo no cuentan con la última tecnología para ayudar a los estudiantes con discapacidad visual con sus estudios.

La creación del dispositivo es un trabajo apasionante para Mwenda, que no ha podido asistir a las conferencias universitarias debido a una serie de huelgas por el salario de los docentes. Él y su equipo están trabajando en cinco prototipos y apuntan a producir 20 dispositivos para principios del próximo año.

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