La desalinización radical puede acabar con la industria del agua en todo el mundo

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La ciencia avanza cada vez más buscando soluciones eficientes a problemas actuales. Después de muchos años de experimentos, pruebas y estudios, los investigadores de Columbia Engineering han logrado transformar el agua salada de los océanos en agua potable, a fin de que pueda ser consumida de manera segura.

Durante años se ha intentado lograr esto a través de la desalinización, el proceso que remueve la sal de agua salada. Sin embargo, este proceso tiene una desventaja, y es la salmuera, un producto residual que resulta perjudicial para el medio ambiente.

La salmuera ha hecho que los procesos de desalinización fracasen

La salmuera es una solución usada durante los proceso de fermentación para mantener los alimentos frescos.

Salinas Grandes, Jujuy, Argentina
Salinas Grandes, el tercer salar más grande de Sudamérica, en Jujuy, Argentina.

Cuando se utiliza a nivel industrial, el uso es similar pero tiene efectos negativos que afectan al suelo, perjudicando la capacidad de la vegetación de absorber nutrientes, y resulta altamente tóxico para los animales.

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Desarrollan un método de desalinización radical que purifica la salmuera

Después de décadas intentando resolver el problema que presenta la salmuera, un grupo de investigadores ha desarrollado un proceso que permite desalinizar salmuera hasta siete veces más salada que el agua de los océanos.

El proceso, llamado TSSE (Temperature Swing Solvent Extraction), usa disolventes, a diferencia de los procesos tradicionales de destilación y ósmosis inversa. Ngai Yin Yip, profesor asistente de ingeniería de la tierra y ambiental de Columbia, expresó en un comunicado de prensa:

Ngai Yin Yip
Ngai Yin Yip

“Pensé que la extracción con solvente podría ser un buen enfoque alternativo de desalinización que es radicalmente diferente de los métodos convencionales porque no tiene membrana y no se basa en el cambio de fase por evaporación. Nuestros resultados muestran que la TSSE podría ser una tecnología disruptiva: es efectiva, eficiente, escalable y puede ser impulsada de forma sostenible”

Este disolvente se activa mediante calor pero a temperaturas relativamente bajas (menos de 70°C). En un estudio llevado a cabo usando TSSE se logró eliminar hasta el 98,4% de la sal en salmuera, lo que demuestra que es posible usar métodos eficientes y menos caros para tratar aguas, reduciendo los contenidos en sal y eliminando la contaminación causada por la salmuera.

producción de agua dulce a partir de salmueras hipersalinas
Ilustración que muestra la producción de agua dulce a partir de salmueras hipersalinas mediante la extracción con disolvente de oscilación de temperatura.

Estos resultados pueden representar una importante transformación en los procesos para obtener agua potable, facilitando una mayor sostenibilidad y permitiendo sacar mayor provecho del agua de los océanos para consumo humano.

Estos avances pueden suponer un gran impacto y hacer tambalear la gran industria construida alrededor de la obtención de agua potable y su distribución a lo largo y ancho de todo el planeta. Veremos lo que ocurre al respecto en los próximos meses…

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